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Siding Spring, el cometa que rozó al planeta rojo

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Siding Spring, el cometa que rozó al planeta rojo

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El veloz cometa Siding Spring ha pasado “de refilón” junto al planeta Marte este domingo. Según los científicos de la NASA se trata de un acontecimiento astronómico excepcional.

Siding Spring se acercó a apenas 136.000 kilómetros del planeta rojo, es decir, un tercio de la distancia entre la Luna y la Tierra.

El cometa que viaja a una velocidad de 56 kilómetros por segundo, proviene de la llamada Nube Oort, material original de la formación del sistema solar.

Mediante satélites y robots, los astrónomos han observado este evento que ocurre una vez cada millón de años y que consideran un acontecimiento absolutamente espectacular.

La NASA modificó las trayectorias de sus satélites sobre el planeta rojo Mars Reconnaissance Orbiter, Mars Odyssey and MAVEN para evitar que el polvo cósmico pudiera afectarles por el roce del
cometa. Pues a esa velocidad “basta con una partícula de medio milímetro para dañar esos aparatos especiales”, según explicó en un
vídeo Don Yeomans, gestor del Programa de Objetos Próximos a la Tierra.

Los científicos han seguido con atención este acontecimiento astronómico para obtener nuevos datos sobre la delgada atmósfera de Marte.

El núcleo de Siding Spring, que tiene 1,6 km de diámetro, es tan compacto como una bola de talco y vuela en el espacio a la velocidad de 202.000 km/h, es decir 56 km / segundos.

No había posibilidad alguna de que el cometa percutiera contra el planeta rojo. Pero los científicos de la Tierra han seguido su trayectoria con entusiasmo, apuntando sus instrumentos electrónicos, satélites artificiales que orbitan en Marte y las cámaras de los dos robots Opportunity y Curiosity para recoger datos sobre el paso del cometa.

Curiosity y Opportunity deben enviar sus imágenes a la Tierra en los días, semanas y meses venideros, según la agencia espacial estadounidense.

El mejor lugar de la Tierra para observar el paso del cometa con la ayuda de binoculares era el hemisferio sur.

Siding Spring fue descubierto en enero de 2013 por Robert McNaught en el Observatorio australiano que le dio su nombre.

El cometa ha viajado durante más de un millón de años para éste, su primer encuentro con Marte, y no volverá a pasar por ese mismo punto hasta dentro de otro millón de años cuando se haya completado su siguiente órbita alrededor del Sol.