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Desafíos del sector espacial europeo para los próximos 50 años

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Desafíos del sector espacial europeo para los próximos 50 años

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Bienvenidos al programa Space. 2014 ha sido un año extraordinario en la exploración de nuestro sistema solar. Conseguimos aterrizar en un cometa, hay nuevos astronautas en el espacio, y se están planificando todo tipo de misiones. Pero ¿Cuál es el futuro del sector espacial en Europa? Vamos a averiguarlo, pero antes algunas noticias del universo de este mes.

La nave New Horizons de la NASA sale de su hibernación de 9 años para encontrarse con el planeta enano, Plutón, en julio de 2015.

La sonda espacial japonesa ‘Hayabusa 2’ ha sido lanzada con éxito hacia un asteroide. El objetivo de esta misión robótica es tomar muestras del objeto celeste y traerlas a la Tierra en 2020.

Chile albergará un nuevo telescopio “extremadamente grande” en el desierto de Atacama. El Observatorio Europeo Austral ha confirmado su financiación con 1000 millones de euros. Con 40 metros de diámetro, es el aparato de este tipo más grande del mundo.

Lo decidido estos días tras el consejo ministerial celebrado en Luxemburgo tendrá un impacto sobre el sector espacial en los próximos decenios. Veamos qué se ha previsto.

Captadas a intervalos de tiempo, estas imágenes del astronauta alemán Alexander Gerst nos ofrecen una visión sobrecogedora de la Tierra. Nubes y auroras boreales circunvalan nuestro planeta a gran velocidad.

Brigitte Zypries, la Secretaria de Estado para la aviación y la exploración espacial disfrutó de este espectáculo: “Alexander Gerst Supo captar la atención de muchos jóvenes y fascinar a gente un poco más mayor, pero con mentalidad joven. Creo que él ha hecho mucho por la investigación espacial en Alemania “.

El espacio es el ámbito de una gran aventura humana. Cuando Philae logró posarse en el cometa pudimos compartir una gran emoción.

“¡Guau!, ¿por dónde empezar? Aterrizamos en un cometa! exclama Alice Bunn, directora de la política de la Agencia Espacial Británica UKSA: ¿Quién lo hubiera pensado? (risas) De verdad, ¡es tan inspirador!”

Un poco de política y mucho dinero

Pero la exploración espacial tiene que ver con la política y también con el dinero.

Pongamos de nuevo los pies en la Tierra, en la ciudad de Luxemburgo donde la Navidad está a punto de llegar. Muy cerca de allí, el carrusel de la política espacial europea gira también con los ministros de los veinte Estados miembros de la Agencia Espacial Europea reunidos para hablar de misiones, cohetes y financiación.

Stefania Giannini, ministra italiana de Educación considera que: “Hoy en día, uno de los temas más importantes es equilibrar las diferentes contribuciones de los diferentes países, especialmente de Francia, Alemania e Italia.”

Gran parte del tira y afloja de las negociaciones tuvo lugar antes de la reunión, para definir en detalle el presupuesto anual de la Agencia Espacial Europea que asciende a 3.300 millones de euros. Aquí en Luxemburgo se le dan los toques finales y se valida.

Para el ministro británico Greg Clark, el éxito en este tipo de reuniones tiene mucho que ver con los contactos:

“Hay tantísimo dinero en juego, que realmente lo que no tiene precio es vernos cara a cara, conocer a los socios y establecer acuerdos de esa manera.”

Ariane 6: ser competitivos en el mercado de los lanzadores

Parte de las conversaciones se centraron en la industria europea de lanzadores espaciales. Ante la competencia internacional del estadounidense Space X Falcon, que tiene precios muy competitivos, Europa apuesta por un nuevo cohete, el Ariane 6, que debería funcionar en 2020, y que contará con un presupuesto global de 4.300 millones de euros.

Geneviève Fioraso es secretaria de Estado francesa para la investigación:

“La primera gran revolución europea consiste en haber lanzado juntos Ariane 6, cuya primera fase funcionará en 2020. Un nuevo cohete con un lanzador competitivo, modular, y que no necesitará de fondos públicos para su explotación.”

El nuevo Ariane 6 es un lanzador modular que tendrá dos configuraciones para cargas medias y pesadas, para que pueda adaptarse tanto a misiones institucionales como a vuelos comerciales.

Los costos oscilarían entre 70 y 115 millones de euros mucho menos que los 160 millones que cuesta lanzar Ariane 5.

“Nos brinda más flexibilidad y nos hace más competitivos, prosigue Brigitte Zypries. Los europeos queremos tener nuestra propia manera de acceder al espacio y competimos con Estados Unidos, China, Rusia y la India. Queremos mantenernos en el juego y construir un buen lanzador que lleve satélites al espacio.”

Destino Marte

Marte parece ser el destino por excelencia. La misión ExoMars, encabezada por Italia y Reino Unido lanzará un orbitador y una pequeña sonda en 2016, y después, en 2018, la nave exploradora Exomars.

En Luxemburgo, la Agencia Espacial Europea ha garantizado los 160 millones de euros que se necesitan para este proyecto, que buscará signos de vida en Marte.

“La singularidad de la misión ExoMars, es que podremos perforar el suelo y buscar restos de vida anterior en Marte, algo que no se había hecho antes, considera Alice Bunn, directora de la política de la Agencia Espacial Británica. Cada vez que hay una misión es algo nuevo, siguiendo la estela de Rosetta. Eso es lo emocionante de estas misiones, nunca sabemos qué nos vamos a encontrar.”

Para el Presidente de la Agencia Espacial Italiana,Roberto Battiston, es la continuación lógica de la misión de Philae. “Pensamos que es muy interesante ver qué hay bajo la superficie de Marte, pues los análisis realizados dicen que no hay vida en el planeta rojo. Lo que es obvio debido a la radiación y los rayos cósmicos, que han destruido toda forma de vida durante millones de años. Pero es posible que se haya salvado algo en las capas profundas del planeta.”

*¿Astronautas o robots?”

La presencia humana en el espacio tiene un futuro incierto. El año que viene, Europa enviará dos nuevos astronautas a la Estación Espacial Internacional, que por falta de financiación, corre el riesgo de desmantelamiento en 2030.

La reacción de Johann-Dietrich Wörner, Presidente de la Agencia Espacial Alemana: “Para nosotros, la Estación Espacial Internacional es la infraestructura perfecta para investigar la órbita inferior de la Tierra. La necesitamos para investigar la fisiología humana, la biología, la ciencia de los materiales, y también para observar la Tierra y para estudiar temas como la antimateria y otras cuestiones.”

Y si los astronautas tienen un papel importante que desempeñar en la exploración, las misiones robóticas como Rosetta están muy valoradas en Europa, como señala Jean-Yves Le Gall, Presidente de la Agencia Espacial Francesa (CNES):

“Hoy en día, lo que más me impresiona es lo que pueden hacer los robots. Podemos ir casi a cualquier parte con ellos, y su capacidad nos permite hacer las cosas más rápidamente, mejor y con menos dinero que una expedición con personas.”

El sector espacial: ¿un buen negocio?

Todos los miembros de la Agencia Espacial Europea deberían financiar las misiones científicas. Sin embargo, la mayoría de los gobiernos invierten en la investigación espacial porque es un buen negocio. No sólo crea puestos de trabajo, también facilita servicios como la televisión por satélite, la navegación GPS o la observación de la Tierra.

“Más allá los sueños e ilusiones que crea el espacio, hay cosas reales y tangibles en la investigación científica en este área, que también son fundamentales para el desarrollo futuro de los países, afirma Stefania Giannini, ministra italiana de Educación.”

“Es bueno para la economía, pero además crea una sensación de pertenencia, los habitantes de la Tierra trabajamos juntos, y creo que, en los tiempos que corren, los proyectos que crean solidaridad y fraternidad elevan el nivel del debate, concluye Geneviève Fioraso secretaria de Estado francesa para la investigación.”

Las decisiones sobre la financiación y la gestión del sector espacial en Europa se toman bajo argumentos estrictamente económicos y políticos, pero los resultados, una vez las misiones en órbita, son realmente fascinantes.

El mes que viene en el programa Space, estaremos con los expertos que trabajan sobre la materia oscura y la energía oscura.

Para más información:

www.esa.int/ESA