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Lo que hemos aprendido de Plutón

La sonda New Horizons ha efectuado la aproximación más cercana a Plutón llevada a cabo en la carrera espacial, marcando un hito histórico en la

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Lo que hemos aprendido de Plutón

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La sonda New Horizons ha efectuado la aproximación más cercana a Plutón llevada a cabo en la carrera espacial, marcando un hito histórico en la exploración del sistema solar. La nave ha tomado imágenes del planeta enano y dentro de poco comenzará a enviar datos a los científicos de la Tierra que nos ayudarán a comprender su travesía de 16 meses. ¿Qué hemos aprendido de Plutón gracias a esta aventura?

Plutón es variado y colorido


La primera imagen del planeta que ha enviado la sonda muestra que tanto Plutón como su luna Caronte son más variados de lo que se esperaba. No son pedazos de hielo, sino algo mucho más interesante. Antes de la llegada de New Horizons ya se sabía que el planeta tenía un color rojizo oxidado. Pero las nuevas imágenes muestran otras tonalidades anaranjadas y azuladas. “Todo ello revela que tanto Plutón como su satélite son más complejos de lo que podía parecer a primera vista”, explica el investigador Will Grundy desde el observatorio de Flagstaff, en Arizona. El equipo de Grundy está trabajando tan rápido como puede para descifrar qué sustancias podría haber en la superficie de Plutón y cómo llegaron hasta allí. Al mismo tiempo que elabora una hipótesis sobre la composición interna del planeta y los efectos que la radiación solar haya podido tener en su corteza.



Plutón tiene “corazón”


El planeta presenta una forma de corazón en su superficie, que parece llano en la parte oeste y con mayor relieve en la este. La imagen en la que mejor se aprecia ha sido tomada a 1.600 kilómetros de distancia. Plutón da un giro completo sobre si mismo cada seis días y medio de la Tierra, por lo que las imágenes que ha podido tomar New Horizons sólo muestran una cara del planeta. Los científicos creen distinguir dos polos compuestos por metano y nitrógeno respectivamente. Hay quien en lugar de un corazón, ve la silueta de la cabeza de Pluto, el perro de Disney. Plutón recibió su nombre en honor al dios romano del inframundo.

Plutón es mayor de lo que pensábamos


El planeta enano no es tan pequeño como creíamos, aunque siga siendo enano. Tiene un diámetro de aproximadamente 2.370 kilómetros, lo que significa que es el mayor cuerpo del cinturón de Kuiper, en los límites del sistema solar. El hecho de que Plutón sea mayor de lo que se pensaba puede significar que su densidad ha disminuido, que en su interior hay más hielo del que se creía o que su atmósfera es inferior a lo calculado previamente. Cuando dispongan de los datos completos de New Horizons, los científicos podrán elaborar sus hipótesis.



El hombre que ha conducido el proyecto desde sus inicios, Alan Stern (Southwest Research Institute, Boulder, Colorado) ha dicho que “siguiendo los pasos de otras misiones de exploración espacial, como Mariner, Pioneer y Voyager, New Horizons ha cosechado un gran éxito en Plutón y completa la primera era en el reconocimiento espacial”. Los próximos retos para la NASA, probablemente sean Marte, los asteroides cercanos a la tierra y, una vez más, la Luna.