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Canadarm2: El brazo robótico espacial que hace posible la vida en órbita

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Canadarm2: El brazo robótico espacial que hace posible la vida en órbita

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“Hola y bienvenidos a Space, desde la ciudad de Montreal en Canadá. Un lugar bien conocido por la cultura y la música, pero que además alberga a los equipos de control de robots de la Estación Espacial Internacional, y a las personas que desarrollan los vehículos de exploración de la Luna y Marte. Nos reunimos con ellos para saber cómo han logrado superar los desafíos de la utilización de robots en el espacio”.

El robot es el compañero indispensable del ser humano en el espacio y la herramienta única que hace posible vivir y trabajar en órbita. Uno de los robots más compleja maniobra es sistema móvil de mantenimiento y su brazo robótico, Canadarm2 en la Estación Espacial Internacional.

Sus diseñadores tienen su base de trabajo en Montreal, en la Agencia Espacial Canadiense. Ellos construyen y controlan estos robots espaciales, y además enseñan a otras personas a manejarlos.

Desde la sala de mandos, el ingeniero de operaciones Mathieu Caron puede dirigir el Canadarm2 directamente, o dar instrucciones a los astronautas en el espacio:

“Vamos a poder utilizar el Canadarm2 para enganchar la cápsula de reabastecimiento Dragón. Esa cápsula no puede acoplarse por sí misma a la estación espacial. Tiene marcado el rumbo y la velocidad. Y al acercarse a unos diez metros de la estación, los astronautas desde dentro van a manejar el brazo robótico para enganchar la cápsula Space X. Tienen que asegurarse de que se acoplan rápidamente, de lo contrario cualquier pequeña perturbación hará que el vehículo se desvíe con bastante rapidez “.

Canadá, país asociado a la Agencia Espacial Europea desde la década los 70’s, lanzó su primer brazo robótico espacial en un transbordador estadounidense en 1981.Stéphane Desjardin es Director del desarrollo de la exploración espacial de la Agencia Espacial Canadiense:

“Fue un encargo de la NASA, crear un brazo para la nave espacial. Éste se diseñó y fabricó en Canadá. Y a partir de ese momento, todos los cohetes llevaban su brazo espacial, que era utilizado en la mayoría de las misiones.Más tarde, cuando se creó la Estación Espacial Internacional obviamente Canadá propuso un nuevo brazo robótico canadiense, el Canadarm 2, para la Estation Espacial International.”

Tanto el brazo Canadarm2 como el robot móvil Dextre son un orgullo para el país, tal como asegura el astronauta Chris Hadfield, de la Agencia Espacial Canadiense:

“Canadá construyó el brazo robótico, Canadarm 2, y éste construyó la estación espacial. Así que podemos sentirnos satisfechos.”

Todos los astronautas de la Agencia Espacial Europea y de la NASA tienen que aprender a utilizar la robótica espacial canadiense.

Comienzan con un modelo a escala de la Agencia Espacial Internacional y con las explicaciones de la ingeniera Kumudu Jinadasa:

“Con este modelo los astronautas pueden utilizar y configurar la maqueta a escala. Pueden mover cada una de sus articulaciones y cabezales. Entonces, ven la configuración inicial del funcionamiento que se encontrarán después en la estación. A partir del movimiento del brazo saben qué operaciones van a poder realizar. Es importante porque no queremos colisiones en el espacio. Ya sea que las mismas articulaciones puedan entrechocar, o bien que se produzca un golpe durante la actividad extravehicular robótica, lo que sería catastrófico. O incluso, si se produjera una colisión con la estación, entonces podría producirse una rápida despresurización y estaríamos ante una grave situación de emergencia.”

Mientras prosiguen las operaciones diarias del brazo robótico Canadarm, los ingenieros de la Agencia Espacial Canadiense trabajan en el desarrollo de robots exploradores de la Luna y Marte.

Jean-Claude Piedboeuf dirige el departamento de Espacio, Ciencia y Tecnología de la Agencia Espacial Canadiense: “Acabamos de diseñar un vehículo rover con empresas canadienses. Y queremos lograr vehículos rover aptos para la exploración planetaria. Nuestro objetivo es la Luna y Marte, podemos ver que las ruedas se adaptan. Así que, no sólo hay que encontrar las ruedas que se adapten, sino también que resistan al frío. Pues pueden darse los 150 o 200 grados bajo cero, por lo que las ruedas de caucho no aguantarían. Además tienen que poder adaptarse a los obstáculos y ser muy resistentes.”

A largo plazo, el objetivo es dotar a los vehículos de exploración y perforación de pozos de herramientas de prospección para buscar recursos que permitan al ser humano sobrevivir en el espacio.

“Si encontráramos agua en la Luna, eso nos permitiría explotar ese elemento y utilizar la Luna como base, generar carburante y oxígeno. Así que si hubiera agua, y existen indicios de su presencia, lo siguiente que tendríamos que hacer es ver si somos capaces de extraer el agua y hacer algo con cantidades suficientes. Ese sería un tipo de misión que posibilitaría en este momento proseguir la exploración lunar.”

La historia de la robótica espacial es la del hombre y la máquina trabajando mano a mano, sin embargo el futuro se orienta hacia una mayor autonomía de los robots, que serán capaces de trabajar a distancia y de salvar a los astronautas en situaciones peligrosas.

“Cada vez que surge algo que puede ser realizado por un robot, nos piden que lo intentemos, asegura Mathieu caron de la Agencia Espacial canadiense. Me refiero, por ejemplo, a cortar o mover una manta isotérmica, desatornillar un módulo o cortar unas correas, o incluso acoplar una manguera de carburante en el satélite, lo que augura un futuro prometerdor a la robótica.”

A largo plazo, Canadá y los demás socios de la Agencia Espacial Internacional tienen puestos los ojos más allá de la órbita terrestre, en una remota estación en el espacio.

“La próxima etapa consistiría en ir más allá, prosigue Stéphane Desjardins, de la Agencia Espacial de Canadá. Se habla construir una estación cislunar, entre la Tierra y la Luna. Y en ese caso, si se construyera una estación espacial, seguro que se requerirá la robótica espacial.”

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