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Biobutanol, el combustible para coches más verde y eficiente

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Biobutanol, el combustible para coches más verde y eficiente

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Científicos de un proyecto de investigación europeo están utilizando la paja para producir biobutanol, un candidato prometedor, según los investigadores, para convertirse en una alternativa aún más verde, más eficiente, más sostenible y más barata que los biocombustibles existentes como el biodiesel o el etanol.

"Al introducir biobutanol como combustible supone una ventaja porque es un alcohol más pesado y es menos volátil. De este modo, se reducen los problemas de emisión y volatilidad que puede haber en las gasolineras o en las instalaciones industriales, explica Inés del Campo, ingeniera química, CENER.

La transformación de la materia prima en un sustituto de la gasolina requiere complejos procesos mecánicos, químicos y moleculares.

Los científicos tuvieron que probar cientos de variantes diferentes para encontrar la receta correcta.

" Si partimos de paja de cereal y la molemos a un tamaño de partícula pequeña, y seguidamente la sometemos a una temperatura de unos 175°C durante unos 5 minutos y añadimos un poco de ácido… eso genera una especie de sustrato que puede ser óptimo para las enzimas, para reducir esas cadenas largas a "monómeros". A continuación, añadimos los microorganismos (bacterias) que se alimentan de estas moléculas y las transformamos directamente en butanol de forma óptima", cuenta Irantzu Alegría, bióloga, CENER.

Fue en el Reino Unido, donde los biólogos moleculares y los ingenieros bioquímicos cultivaron las bacterias adecuadas para utilizarlas en el proceso.

Los investigadores probaron una primera opción sobre los microorganismos que muestran una alta tolerancia a ciertos productos químicos.

"El principal desafío era trabajar con las materias primas facilitadas en el proyecto. Porque tienen estos productos químicos inhibidos que básicamente pueden estresar a las bacterias durante la fermentación. Por eso desarrollamos cepas de bacterias que son más tolerantes a esos productos químicos", relata Holly Smith, biólogo molecular, Green Biologics

Las pruebas de laboratorio han demostrado que el butanol resultante puede mezclarse con gasóleo hasta en un 40 %, o con gasolina hasta en un 16 %, según los científicos.

Ahora los investigadores piensan en todo el trabajo que aún les queda por delante:

"La tecnología para hacerlo ya existe. Ahora la clave es reducir sus costes de producción. Probablemente estamos hablando de 5 a 10 años para conseguir ese status comercial. Y luego necesitamos la voluntad reguladora. El cambio regulatorio no se produce realmente hasta que no hay suficiente impulso (comercial) para ello", según Edward Timothy Davies, ingeniero bioquímico, Green Biologics y coordinador del proyecto BUTANEX.

Los científicos esperan que su trabajo contribuya al objetivo de la Unión Europea de que el 10 % del combustible para el transporte proceda de fuentes renovables para 2020.

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