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Los altos precios sofocan la economía europea mientras aumentan los temores de estanflación

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Por Jorge Liboreiro
Largarde
Largarde   -   Derechos de autor  Daniel Roland/AFP or licensors   -  

Se suponía que 2022 sería el año en que la UE superaría definitivamente los problemas económicos de la pandemia y entraría en un nuevo capítulo de recuperación y prosperidad. Pero Vladimir Putin, el presidente de Rusia, decidió empezar una invasión total de Ucrania, invalidando todos los pronósticos y expectativas.

Un mes después del inicio de la guerra, la inflación anual en la eurozona se ha disparado hasta el 7,5 %, frente al 5,9 % de febrero, desafiando el consenso mayoritario de los analistas. Solo los precios de la energía se han disparado un 44,7 % anual, un aumento impresionante en comparación con la tasa del 4,3 % registrada en marzo de 2021.

Las empresas de todo el continente están ahora luchando contra facturas increíblemente altas que amenazan con interrumpir la producción y cerrar fábricas mientras los hogares ven cómo su poder adquisitivo se desploma a una velocidad récord.

Como Moscú no muestra signos de renunciar a su campaña militar, la incertidumbre sobre el futuro inmediato de la UE solo hace que profundizarse. La tormenta perfecta de aumento de precios, cadenas de suministro restringidas y desaceleración económica está alimentando los temores de estancamiento y una interrupción repentina de la reactivación posterior al coronavirus.

"Europa está entrando en una fase difícil. Enfrentaremos, a corto plazo, una inflación más alta y un crecimiento más lento. Existe una incertidumbre considerable sobre cuán grandes serán estos efectos y cuánto durarán", dijo Christine Lagarde, presidenta de la Banco Central Europeo, mientras hablaba la semana pasada en un evento en Chipre.

"Cuanto más dure la guerra, mayores serán probablemente los costes"

Las circunstancias extremas someten a las instituciones de la UE y los gobiernos nacionales a una enorme presión para ofrecer soluciones rápidas y tangibles tanto para los trabajadores como para las empresas antes de que las heridas cicatricen.

España aprobó recientemente un paquete de emergencia para paliar las consecuencias económicas y sociales de la guerra de Ucrania, que se desarrolla a más de 3 000km de distancia. El plan movilizará 16 000 millones de euros en fondos públicos, incluidos 6 000 millones de euros en apoyo directo y reducciones de impuestos.

El país del sur ha sido uno de los más afectados por la larga crisis energética con una inflación que alcanzó el 9,8% en marzo. El empeoramiento de la situación llevó al sector del transporte a organizar un paro de 20 días que provocó que muchos supermercados se quedaran sin alimentos y que las fábricas tuvieran dificultades para abastecerse.

Pero incluso aunque los políticos se apresuren a ofrecer medidas de alivio, la dramática evolución de la guerra está aumentando las demandas sanciones más severas contra Moscú. Nuevos informes de asesinatos indiscriminados en Bucha, un suburbio al noroeste de Kiev, han vuelto a poner sobre la mesa la idea de un embargo a las importaciones de energía rusa, una propuesta drástica que hundiría al bloque en un mayor caos económico.

Alemania, un país que depende en gran medida del gas ruso, se encuentra entre los países más reacios a dar un paso tan radical, por temor a que el impacto sea demasiado fuerte para que su industria pueda absorberlo.

"La industria alemana ve el riesgo de que las empresas se enfrenten a dificultades existenciales debido a los precios de la energía o por el cese ruso de las exportaciones de materias primas energéticas", dijo Joachim Lang, director general de BDI, la federación de industrias alemanas, en un comunicado a Euronews.

"Algunas empresas que hacen un uso intensivo de la energía ya se están viendo obligadas a reducir la producción debido a los costos exorbitantes del gas y la electricidad".

El país, la potencia económica de Europa, ahora enfrenta un riesgo de recesión "sustancial", advirtió el consejo de asesores económicos de su gobierno. El grupo recortó su pronóstico de crecimiento para 2022 del 4,6% al 1,8% y señaló que los niveles previos a la pandemia no se alcanzarán antes del tercer trimestre del año.

En Lituania, el país de la UE con la tasa de inflación más alta (15,5% en marzo), las empresas luchan por evitar una pérdida de competitividad a medida que desaparecen las materias primas de Ucrania, Rusia y Bielorrusia y las alternativas de diferente origen generan costos adicionales.

"La invasión de Rusia a Ucrania agregará más combustible a la hoguera de la inflación, que ya está encendida, y esa hoguera podría quemar todo el crecimiento económico de Lituania en 2022", dijo a Euronews Vidmantas Janulevičius, presidente de la Confederación Lituana de Industriales (LPK).

"El aumento de los precios de la energía ha tenido un gran impacto en la industria. Además de la tendencia alcista de los precios de las materias primas, el impacto del crecimiento de los recursos en las empresas se está volviendo difícil de compensar".

La larga sombra de la estanflación

El sombrío giro de los acontecimientos durante el último mes ha hecho surgir inevitablemente el tan temido espectro de la estanflación, un período caracterizado por estancamiento económico, alta inflación y alto desempleo.

El término estanflación se acuñó durante la década de 1970, cuando los países productores de petróleo proclamaron un embargo petrolero después de la Guerra de Yom Kippur y provocaron un aumento extraordinario en los costos de producción. La crisis condujo a un "choque del petróleo" que combinó el aumento de la inflación con el declive económico. El escenario fue visto como una rareza: cuando la economía se desacelera, el desempleo aumenta y la demanda de los consumidores tiende a caer, lo que hace que los precios bajen.

Cincuenta años después, una nueva crisis energética amenaza con revivir la estanflación, aunque sea temporalmente.

"Esto es una pesadilla porque tienes un crecimiento negativo pero, al mismo tiempo, una alta inflación. Por lo tanto, debes aumentar las tasas de interés para combatir la alta inflación, pero debes mantener la política monetaria muy relajada porque la economía va mal", Peter Vanden Houte, economista jefe de ING Bélgica, a Euronews.

“Por el momento, los precios de la energía se mantendrán bastante altos dada la incertidumbre del suministro de Rusia. Hay una especie de 'prima de guerra' tanto en el precio del gas natural como en el precio del petróleo, que seguirá siendo parte del precio mientras esta guerra dura. Y no tenemos idea de cuánto tiempo será".

Se espera ampliamente que el BCE finalice su programa de flexibilización cuantitativa de la era de la pandemia en el verano y apruebe una primera subida de tipos de interés en el cuarto trimestre de este año, aunque los últimos datos económicos podrían acelerar el calendario.

"Los datos entrantes no apuntan a un riesgo material de estanflación", dijo la presidenta Lagarde en comentarios emitidos antes de que se publicara la lectura de inflación de marzo.

"El crecimiento en la zona del euro podría ser tan bajo como 2,3% en un escenario severo debido a la guerra en 2022", agregó. Su estimación era casi la mitad de la tasa de crecimiento del 4% que la Comisión Europea había publicado a principios de febrero.

Para empeorar las cosas para los consumidores, la inflación se verá impulsada por una inminente crisis alimentaria a escala mundial. Ucrania y Rusia se consideran los graneros del mundo y producen alrededor del 30% de los productos alimenticios como el trigo y el maíz.

La semana pasada, David Beasley, jefe del Programa Mundial de Alimentos de la ONU, dijo al Consejo de Seguridad que el conflicto en Ucrania creará "una catástrofe además de otra catástrofe" y puede desencadenar la peor crisis alimentaria mundial desde la Segunda Guerra Mundial.

En Bruselas, los funcionarios de la UE tratan de asegurar a los ciudadanos que el suministro de alimentos está garantizado, pero que se necesitan respuestas a medio plazo para evitar la escasez. Los datos de inflación de marzo mostraron que los alimentos, el alcohol y el tabaco aumentaron un 5% anual, frente al 4,2% de febrero. Los alimentos no elaborados se dispararon un 7,8%, empujados por factores estacionales y mayores costes de transporte y fertilizantes.

La crisis alimentaria, la escasez de energía, la interrupción de las cadenas de suministro y todas las demás ramificaciones potenciales de la guerra de Ucrania presagian un largo y arduo camino para la economía europea, donde la alta inflación ya no es un dolor de cabeza temporal, como muchos habían anticipado antes de la invasión, y en cambio se convierte en un desafío a largo plazo.

"También debemos tener en cuenta que tendremos algunos efectos de segunda ronda ahora que los precios de la energía y los alimentos son altos. Al final del día, eso también podría aparecer en otros precios. Los altos precios de la energía también generarán otros los bienes y servicios son más caros", advierte Vanden Houte, quien previamente había descrito la guerra de Ucrania como "más un cambio de juego" que el COVID-19.

"Con todo, digamos que la disminución de la inflación será un proceso muy lento. Probablemente tendremos que esperar hasta la segunda mitad de 2023 antes de que podamos hablar nuevamente de tasas de inflación más normales".