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¿Qué siente y experimenta una persona en estado de "mínima consciencia"?

¿Qué siente y experimenta una persona en estado de "mínima consciencia"?
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Evelyne tenía 39 años cuando el verano de 2018 sufrió un aneurisma cerebral y cayó en coma. Se recuperó ligeramente pocos días después para volver a caer en lo que los expertos denominan “estado de mínima consciencia”. Su marido, Geert Van Gelder, cuida de ella día y noche. "Para que se pusiera mejor, tras salir del coma, yo la abrazaba, le hablaba, le decía: por favor no te mueras, recupérate, por favor piensa en los niños, piensa en nosotros. Y siento que esto es el resultado de haberla cuidado y del amor que le damos. Pero ¿comunicación? No, no, ella entiende, oye, ve, trata de expresarse, pero no puede dar órdenes para realizar esas acciones" cuenta Van Gelder.

La familia de Evelyne ha aceptado participar en un ensayo clínico para comprobar si la consciencia puede medirse y –más importante- si puede modificarse a través de señales electromagnéticas no invasivas. Tal y como cuenta el neurólogo Steven Laureys, de la Universidad de Lieja y Director de investigación en el FNRS (Fondo de Investigación Científica) todo son preguntas. "Intentamos, por todos los medios, reducir la incertidumbre sobre si hay o no consciencia. ¿Cuál es el pronóstico? ¿Qué puede hacerse?", se pregunta.

¿En qué consiste el proceso?

Las señales electromagnéticas se envían durante 20 minutos. Los científicos quieren estimular la plasticidad del cerebro para ayudar a los pacientes a recuperar algo de consciencia.

"Nuestro objetivo es ayudar a que las neuronas se comuniquen entre ellas más fácilmente", cuenta Aurora Thibaut, neurocientífica en el FNRS. "Por ejemplo, estimulamos el córtex prefrontal del cerebro, que es donde las funciones cognitivas, la memoria y la atención se producen. Estimulando esta región, incrementando su actividad, haremos más sencillo para el paciente mejorar su memoria y su atención. Y en el caso de pacientes en estado mínimo de consciencia, pueden al final mostrar algunas señales".

Ha sido en Barcelona donde se ha coordinado este proyecto europeo de investigación. Para los científicos la tecnología es una herramienta única para el desarrollo de las ciencias cognitivas, y quieren que sea lo más eficiente posible. Los retos son innumerables.

"La estimulación dependiendo del momento en el que se aplica puede tener unos efectos diferentes en términos de recuperación de la consciencia de estos pacientes", analiza Daviz Ibáñez Soria, ingeniero biomédico en el Starlab. "Lo que vamos a probar es tres modalidades de estimulación cerebral, todas en la corteza frontal que consisten en estimular en estados de vigilancia elavados, bajos y aleatorios".

¿Cómo alcanzar un punto concreto del cerebro?

"De las mejoras tecnológicas que estamos buscando" cuenta Aureli Frisch Soria, investigador en inteligencia artificial en Starlab y coordinador del proyecto Luminous, "está el mejorar la precisión espacial. Es decir, la capacidad de llegar a un punto concreto del cerebro y esto se consigue aumentando el número de electrodos que se utilizan para hacer la estimulación eléctrica".

Científicos en Lieja estiman que la mitad de los participantes de su estudio han mostrado ligeros signos de mejora. Pero la investigación, dicen, debe continuar.

Falsas esperanzas y falsas desesperanzas

Laureys explica que pese a la dificultad, no hay que darlo todo por perdido. "A menudo oigo: ten cuidado, no des falsas esperanzas a los pacientes. Pero también deberíamos comprender que hay algo llamado “falsa desesperanza”. Por mucho tiempo hemos pensado que no hay nada que hacer por estos pacientes. Y eso no es verdad".

Por eso, el marido de Evelyne, Geert sigue luchando para que su mujer se recupere lo antes posible. "Es difícil, pero está en progreso. Y creo que lucharé por ello. Creo que va a funcionar".