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La misión europea BepiColombo toma las primeras imágenes de Mercurio después de tres años de viaje

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Por Rafael Cereceda  & Alexandra Leistner
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Uno de los primeros retratos de Mercurio a solo 1.000 km de la superficie.
Uno de los primeros retratos de Mercurio a solo 1.000 km de la superficie.   -   Derechos de autor  ESA/JAXXA Mercury Mission @ESA_MTM
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A las 23:34 UTC del 1 de octubre de 2021 la misión BepiColombo estuvo a solo 199 kilómetros de la superficie del planeta más cercano al Sol de nuestro Sistema Solar. Era de noche en Mercurio así que las primeras imágenes han sido tomadas algo más lejos, a unos 1.000 kilómetros, por la sonda MPO, desarrollada por la Agencia Espacial Europea.

No deja de ser un momento muy emocionante para los científicos que integran el proyecto. "Fue una sensación increíble ver estas imágenes casi en vivo de Mercurio", dice Valentina Galluzzi, coinvestigadora del sistema de imágenes SIMBIO-SYS de BepiColombo que se utilizará una vez en la órbita de Mercurio. "Me hizo muy feliz conocer el planeta que he estado estudiando desde los primeros años de mi carrera de investigación, y estoy ansiosa por trabajar en nuevas imágenes de Mercurio en el futuro".

Este primer sobrevuelo alrededor de Mercurio estará seguido de otros seis, antes de instalarse en la órbita de Mercurio en 2025. Un largo viaje que comenzó en el año 2018.

La sonda MPO cartografiará la superficie y examinará en detalle la corteza de Mercurio, el núcleo y su exosfera. La sonda de la agencia japonesa JAXA Mio analizará el campo magnético y la magnetosfera del planeta más misterioso de nuestro Sistema Solar.

En la siguiente imagen se puede ver una porción del hemisferio sur de Mercurio con su superficie cubierta de llanuras de lava. Algunos de los mayores cráteres, ya conocidos por los astrónomos están bautizados. Algunos de ellos, los menos pronunciados, han sido recubiertos de lava.

ESA/ JAXA
Un adelanto de la geología de MercurioESA/ JAXA

Aunque a simple vista puede recordar a nuestra luna, Mercurio está formado principalmente por lava de erupciones volcánicas. Se cree que su corteza es muy fina con respecto a su núcleo de hierro, que genera el campo magnético. Como nuestra Luna, la exosfera mercurial es muy tenue, debido en parte a la poca fuerza de gravedad que ejerce el Planeta y por lo tanto no hay nada que frene el impacto de asteroides.

Además está constantemente expuesto a las radiaciones y tormentas solares solares.

BepiColombo completará las investigaciones de la misión MESSENGER de la NASA, que orbitó durante cuatro años alrededor de Mercurio y reveló los primeros misterios e su composición, historia geológica y campo magnético entre 2011 y 2015.