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¿Qué sabemos de la mutación del coronavirus detrás de las restricciones de viaje con Reino Unido?

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Por Lauren Chadwick  & Marta Rodríguez Martínez con EFE
Pasajeros esperan junto a la terminal del Eurostar en la estación de tren Gare du Nord de París, el lunes 21 de diciembre de 2020.
Pasajeros esperan junto a la terminal del Eurostar en la estación de tren Gare du Nord de París, el lunes 21 de diciembre de 2020.   -   Derechos de autor  Lewis Joly/Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved
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Más transmisible, pero sin evidencias de que sea más infecciosa.

Así es la nueva cepa del coronavirus según los estudios preliminares del Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades (ECDC). Una mutación del virus que ha obligado a Reino Unido a imponer restricciones más severas y por el que varios países europeos, entre ellos Francia y Alemania, han anunciado prohibiciones de viaje a las islas británicas.

Esta nueva variante del coronavirus se está propagando rápidamente en el sureste de Inglaterra y ya representaba más del 62% de las infecciones por COVID-19 en Londres.

Los análisis preliminares realizados hasta ahora revelan un potencial estimado para aumentar la tasa de reproducción en un 0,4 o más y un aumento de la transmisibilidad de hasta el 70%, señala el lunes el ECDC.

¿Cuándo fue detectada por primera vez?

Entrevistado por el equipo de Euronews de The Cube, el doctor Paul McKay, investigador de vacunas del Imperial College de Londres, dijo que esta nueva variante del virus estaba presente desde los meses de septiembre u octubre.

El doctor McKay confirmó que han observado que esta mutación del virus es más transmisible, pero no que haya producido un mayor número de muertes.

El ministro de Salud del Reino Unido, Matt Hancock, anunció por primera vez que había una nueva variante del coronavirus - o versión mutada del virus- en Londres y el sureste de Inglaterra el 14 de diciembre en la Cámara de los Comunes.

"El análisis inicial sugiere que esta variante está creciendo más rápido que las variantes existentes", advirtió Hancock, afirmando que podría ser responsable del rápido aumento de los casos en el sureste de Inglaterra, algo que los funcionarios confirmarían más adelante en la semana.

Hancock dijo que se habían identificado más de 1.000 casos en 60 áreas de autoridad local diferentes.

El Gobierno británico reforzó hace dos días las restricciones de movimiento de la población en Londres y el sureste de Inglaterra por el alarmante aumento de los casos de la COVID-19, que los expertos relacionan con una nueva variante del coronavirus altamente contagiosa.

¿Responderá a la vacuna contra la COVID-19?

Maria Van Kerkhove, líder técnica de la Organización Mundial de la Salud (OMS) en COVID-19, dijo el lunes que "hasta ahora, no tenemos ninguna evidencia de que esta variante se comporte de manera diferente" pero los funcionarios británicos dijeron el sábado que era más transmisible, un reflejo en parte de lo rápido que los científicos están aprendiendo sobre el virus.

"Estamos al tanto de esta variante genética reportada en 1.000 individuos en Inglaterra", dijo el Dr. Mike Ryan, director del programa de emergencias de la OMS. "Esta variante en particular parece haberse vuelto más prevalente en el Reino Unido", añadió el lunes.

"Este tipo de evolución o mutaciones como esta son en realidad bastante comunes", dijo el Dr. Ryan, quien añadió que había varias cuestiones abiertas sobre variantes significativas. Dijo que los funcionarios de Reino Unido estaban siendo muy transparentes y ya habían compartido la secuencia del genoma de la variante.

"Esta es una variante, la N501Y, que en realidad ya está siendo monitoreada por nuestro grupo de trabajo de evolución de virus. Ha surgido en el contexto de una variante del visón identificada en otro lugar", dijo Van Kerkhove el lunes.

Ese N501Y es sólo uno de los cambios en esta variante del Reino Unido, según un estudio del genoma de la variante publicado el sábado.

Hancock dijo que no creen que esta cepa de coronavirus no responda a una vacuna.

El ECDC señaló que se están realizando estudios para determinar el riesgo de reinfecciones y sobre la eficacia en las vacunas de la nueva cepa, que también ha sido detectada en países como Islandia, Dinamarca y Holanda.

"Dado que no hay evidencia suficiente para revelar hasta qué punto la nueva variante del virus se ha transmitido fuera del Reino Unido sion necesarios esfuerzos puntuales para prevenir y controlar su propagación", avisa el ECDC.

¿Cuáles son los cambios en esta nueva cepa de coronavirus?

El asesor científico principal del Reino Unido, Sir Patrick Vallance, dijo el sábado que la nueva variante tiene 23 cambios, "muchos de ellos asociados con cambios en la proteína que el virus produce".

"Se trata de un número inusualmente grande de variantes. También tiene variantes en áreas del virus que se sabe que están asociadas con la forma en que el virus se une a las células y entra en ellas", dijo Vallance. "Así que hay algunos cambios que causan preocupación".

Esta variante apareció por primera vez en septiembre y en noviembre fue responsable del 28% de los casos de COVID-19 en Londres. Para la semana del 9 de diciembre, más del 62% de los casos de COVID-19 en Londres eran de esta nueva variante, dijeron los funcionarios.

"Así que lo que esto nos dice es que esta nueva variante no sólo se mueve rápido, su aumento en términos de su capacidad de transmisión, sino que se está convirtiendo en la variante dominante. Está superando a las otras en términos de transmisión", dijo Vallance.

Los funcionarios dijeron que debido a su mayor transmisibilidad, la variante causaría un aumento en el número de reproducción del país - el número R - que es el promedio de infecciones secundarias de una sola persona infectada.

Ese número está actualmente entre 1,1 y 1,2 en Inglaterra, lo que significa que "en promedio, cada 10 personas infectadas infectarán entre 11 y 12 personas más", afirma el Gobierno del Reino Unido.

Ese número podría aumentar en 0,4 debido a la nueva variante, dijeron los funcionarios el sábado, lo que significa que la epidemia se extendería mucho más rápido. Cualquier número R superior a uno significa que la epidemia está creciendo.

¿Puede causar una enfermedad más grave?

Los funcionarios del Reino Unido dicen que no creen que la nueva variante cause una enfermedad más grave o más muertes, pero se propaga más rápidamente, lo que podría causar grandes problemas para el número de infecciones.

"No hay pruebas actuales que sugieran que la nueva cepa cause una mayor tasa de mortalidad o que afecte a las vacunas y los tratamientos, aunque se está trabajando urgentemente para confirmarlo", dijo el profesor Chris Whitty, director médico de Inglaterra, en un comunicado publicado el sábado.

Vallance añadió el sábado que no hay evidencia de que esta variante cause más hospitalizaciones pero que por ahora es una cuestión de transmisión.

"Este virus se propaga más fácilmente y por lo tanto se necesitan más medidas para mantenerlo bajo control", añadió.

¿Qué países han cerrado sus fronteras con Reino Unido?

El Gobierno francés fue el primero en anunciar una prohibición a la circulación desde Reino Unido durante 48 horas, tanto para los desplazamientos de viajeros como para el de mercancías, por vía ferroviaria, aérea o marítima.

El portavoz del Ejecutivo, Gabriel Attal, defendió este lunes que se trata de una decisión "difícil" pero impuesta por las circunstancias. "Debemos tener una vigilancia y precaución absoluta desde que una mutación parece ser más contagiosa", dijo en la emisora RTL, donde precisó que el veto se mantendrá hasta la medianoche del 23 de diciembre.

El plazo de 48 horas tiene como objetivo "abrir un tiempo de coordinación" para que los Estados miembros de la UE definan una doctrina común sobre la regulación y el control de los flujos procedentes del Reino Unido, según su nota.

A los ciudadanos franceses que se encuentran allí les piden que hagan una PCR si quieren intentar volver a Francia durante las fiestas.

Alemania, Italia, los Países Bajos, Bélgica, Austria, Irlanda y Bulgaria también anunciaron restricciones a los viajes al Reino Unido.