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Premio Nobel de Química para las creadoras del método de edición del genoma Crispr

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Jennifer A. Doudna (izda.) y Emmanuelle Charpentier (dcha.)
Jennifer A. Doudna (izda.) y Emmanuelle Charpentier (dcha.)   -   Derechos de autor  Susan Walsh/Copyright 2020 The Associated Press. All rights reserved.
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La Academia sueca de las Ciencias ha concedido el Premio Nobel de Química 2020 a Emmanuelle Charpentier y Jennifer A. Doudna por "el desarrollo de un método de edición del genoma". Sus descubrimeintos han "revolucionado las ciencias de la vida" ha dicho la Academia durante el anuncio.

La francesa de 51 años y la americana de 56 años se convirtieron en la sexta y séptima mujer en ganar un premio Nobel de química desde 1901.

En junio de 2012, los dos genetistas y colegas describen en la revista Science una nueva herramienta capaz de simplificar la modificación del genoma. El mecanismo se llama Crispr/Cas9 (Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats, o Repeticiones Palindrómicas Cortas Agrupadas y Regularmente Espaciadas) y es apodado "tijeras moleculares".

Según el doctor en Derecho especializado en Bioética Vicente Bellver, “no es la primera tecnología que permite la edición genética, como tampoco el Ford T fue el primer coche que se fabricó, pero sí la que consigue hacerla de manera precisa, económica y sencilla”.

Mientras que la terapia génica consiste en insertar un gen normal en las células que tienen un gen defectuoso, como un caballo de Troya, para que haga el trabajo que este gen malo no hace, Crispr va más allá: en lugar de añadir un nuevo gen, la herramienta modifica uno ya existente.

Es fácil de usar, barato y permite a los científicos ir y cortar el ADN exactamente donde quieran, por ejemplo para crear o corregir una mutación genética y tratar enfermedades raras.

El descubrimiento, aunque reciente, ha sido citado durante varios años como candidato al Nobel y estuvo entre los favoritos este año.

Pero también es objeto de controversias sobre patentes, en particular con el investigador chino-estadounidense Feng Zhang, lo que llevó a algunos a creer que la recompensa no llegaría este año.

Las dos investigadoras ya han sido objeto de distinciones: el Premio Breakthrough (2015), el Premio de Ciencias de la Princesa de Asturias (2015) y el Premio Kavli de nanociencia en Noruega (2018).

Según William Kaelin, ganador del Premio Nobel de Medicina el año pasado, "la modificación genética por Crispr es, con mucho, el más importante" de los descubrimientos de la década en la medicina. Las dos investigadoras también fueron nominados para el Premio Nobel de Medicina.

Emmanuelle Charpentier es directora de la Unidad Max Planck para la Ciencia de los patógenos. Jennifer A. Doudna, profesora en la Universidad de California Berkeley.

No habrá ceremonia por la COVID-19

El prestigioso premio viene con una medalla de oro y un premio en dinero de 10 millones de coronas (más de 1,1 millones de dólares), cortesía de un legado dejado hace más de un siglo por el creador del premio, el inventor sueco Alfred Nobel. La cantidad fue aumentada recientemente para ajustar la inflación.

Debido a la pandemia de coronavirus este año no habrá ceremonia de entrega de premios, pero los galardonados serán recibidos con todos los honores "en cuanto sea posible" ha dicho la Academia.

El lunes, el Comité del Nobel otorgó el premio de Medicina a los estadounidenses Harvey J. Alter y Charles M. Rice y al científico británico Michael Houghton por el descubrimiento del virus de la hepatitis C que causa estragos en el hígado.

El premio de física del martes fue para Roger Penrose de Gran Bretaña, Reinhard Genzel de Alemania y Andrea Ghez de los Estados Unidos por sus avances en la comprensión de los misterios de los agujeros negros cósmicos.

Los otros Premios Nobel 2020 que faltan por anunciar son los de Literatura, la Paz y la Economía.