El precio del cacao alcanza nuevo récord: ¿Nos quedaremos sin chocolate?

Chocolates belgas de lujo hechos a mano se muestran en Sandrine una tienda de chocolate propiedad de Niaz Mardan, en el suroeste de Londres, el jueves 21 de marzo de 2024.
Chocolates belgas de lujo hechos a mano se muestran en Sandrine una tienda de chocolate propiedad de Niaz Mardan, en el suroeste de Londres, el jueves 21 de marzo de 2024. Derechos de autor Kirsty Wigglesworth/Copyright 2024 The AP. All rights reserved
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Por Indrabati Lahiri
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Este artículo se publicó originalmente en inglés

Los precios del cacao no han dejado de subir debido a las malas cosechas, debido a las condiciones meteorológicas extremas en importantes países productores de África Occidental.

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El martes, los precios del cacao alcanzaron por instantes el miércoles por la mañana máximos históricos, superando los 10.000 dólares (9.234,3 euros) por tonelada, antes de volver a situarse en 9.622 dólares (8.998 euros), tras las malas cosechas en países productores clave como Ghana y Costa de Marfil. Camerún, otro país productor de cacao, también se ha visto afectado por las mismas condiciones.

La cosecha también registró una subida del 19,8% la semana pasada, así como del 42,4% este mes. En el último año, los precios del cacao han subido un 231%. El cacao se utiliza ampliamente en numerosos productos de chocolate y confitería, y subproductos como los nibs de cacao, la manteca de cacao, las cáscaras de las vainas de cacao y la pulpa también se utilizan para refrescos, alcohol, vinagre, cosméticos, suplementos para la salud, fragancias y más.

Sin embargo, debido a que el chocolate es con diferencia el producto del cacao más común, la subida de los precios del cacao ha generado más preocupación por el aumento de los precios del chocolate, así como por su escasez.

¿Por qué suben los precios del cacao?

Los precios del cacao han aumentado rápidamente en los últimos meses debido a unas cosechas peores de lo esperado en países de África Occidental como Ghana y Costa de Marfil, que han reducido el suministro de cacao en todo el mundo.

Esto se debe principalmente al fenómeno meteorológico El Niño, que provocó lluvias inusualmente intensas en diciembre del año pasado, lo que causó que la enfermedad de la vaina negra dañara ampliamente las cosechas. La combinación del cambio climático y la continuación de El Niño también provocó un calor extremo en los meses siguientes, lo que perturbó aún más las cosechas.

El Niño afecta especialmente al cacao y otros cultivos al exacerbar los vientos secos y polvorientos del desierto del Sahara, que afectan al acceso de los cultivos a la luz solar. Dado que el cacao es un cultivo especialmente sensible a la sequía, este clima más duro y seco puede ser particularmente debilitante para las cosechas.

El envejecimiento de los árboles de cacao también ha contribuido a la disminución de las cosechas, ya que son más susceptibles a las enfermedades. Esto también significa que su mantenimiento es más caro, y muchos agricultores han optado por abandonar los viejos cacaotales y las explotaciones en busca de pastos más verdes.

La minería ilegal en las regiones de África Occidental también ha aumentado drásticamente, debido a los ricos yacimientos de metales y minerales como oro, uranio, mineral de hierro y diamantes, entre otros. Esto ha provocado una pérdida masiva de tierras cultivables, debido a la deforestación, así como la disminución de la calidad de las masas de agua.

La subida de los precios del cacao no parece traducirse en ganancias para los cacaocultores, que siguen luchando considerablemente contra el aumento de los costes de producción y la reducción del rendimiento de las cosechas. Por ello, varios agricultores han optado p2or vender sus cacaotales y tierras a empresas mineras.

¿Qué significa esto para los fabricantes de chocolate?

Al parecer, varias fábricas de cacao de Ghana y Costa de Marfil han reducido o interrumpido sus actividades de transformación del cacao debido a que las habas resultan demasiado caras de adquirir.

Además, el organismo regulador del cacao en Costa de Marfil también ha revelado que espera que la cosecha del país, a partir de abril, descienda aproximadamente un 33%, hasta unas 400.000 toneladas métricas. De ser así, se trataría de un descenso considerable respecto a las 600.000 toneladas del año pasado.

Del mismo modo, Ghana también ha anunciado que su previsión de producción de cacao es ahora de unas 650.000 toneladas, por debajo de las 850.000 toneladas de este año. El fabricante de chocolate Hershey's ya ha advertido de que los precios récord del cacao podrían afectar al crecimiento de los beneficios este año.

La consejera delegada de Hershey's, Michele Buck, declaró a la la BBC que utilizarán las herramientas a su disposición para el precio no crezca tanto.

Mondolez, propietaria de Cadbury, Oreo y Toblerone, también subió los precios del chocolate hasta un 15% en 2023, y ha indicado que es probable que siga haciéndolo para alcanzar sus previsiones de ingresos para este año. La empresa también destacó el aumento de los precios del azúcar como uno de los principales retos para el próximo año, junto con los precios del cacao.

El director financiero de la empresa, Luca Zaramella, señaló que "la fijación de precios es claramente un componente clave de este plan. Su contribución será un poco menor de lo que hemos visto en 2023, pero es superior a la de un año medio", según informa AP.

Las ventas de Semana Santa traerán un resquicio de esperanza

Es probable que las próximas ventas de chocolate de Pascua alivien las preocupaciones de los chocolateros, al menos a corto plazo, ya que varios fabricantes ya han subido los precios de los huevos y conejitos de Pascua.

La empresa de investigación y servicios al consumidor Which? ha revelado que marcas como Toblerone y Lindt ya han subido los precios de sus populares conejitos y huevos de chocolate alrededor de un 50% con respecto a 2023. Los tamaños de varios dulces también han disminuido, ya que los fabricantes siguen buscando formas de recortar gastos.

Varios fabricantes, como Hersheys, también están impulsando las ventas de productos sin cacao, como su gama de galletas y nata, así como ositos de gominola y otros dulces, para compensar los precios más altos del chocolate.

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Sin embargo, es muy posible que este año los consumidores también se muestren algo más cautelosos en lo que respecta a los gastos vacacionales y no esenciales, debido a la actual crisis del coste de la vida. Esto podría limitar las ventas de Semana Santa, ya que los consumidores compran con más cuidado y buscan mejores gangas.

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