Día Mundial del Agua: Historias estremecedoras de primera línea de la crisis mundial del agua

Un hombre lleva jarras para recoger agua de un agujero en el lecho arenoso de un río en el condado de Makueni, Kenia, el jueves 29 de febrero de 2024.
Un hombre lleva jarras para recoger agua de un agujero en el lecho arenoso de un río en el condado de Makueni, Kenia, el jueves 29 de febrero de 2024. Derechos de autor AP Photo/Brian Inganga
Por Ruth Wright con AP
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Este artículo se publicó originalmente en inglés

Desde ríos secos hasta agua envenenada, personas de todo el mundo luchan por satisfacer una necesidad básica.

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A medida que el mundo se calienta a una velocidad sin precedentes debido al cambio climático provocado por el hombre, el agua dulce para beber, cocinar y limpiar es cada vez más difícil de conseguir para muchas personas.

Esto se debe a que el calentamiento del planeta está provocando patrones de precipitaciones erráticos, calor extremo y periodos de sequía, además de décadas de mala gestión del agua y políticas extractivas en todo el mundo. Naciones Unidas calcula que unos 2.200 millones de personas en todo el mundo no tienen acceso a agua potable gestionada de forma segura.

En este Día Mundial del Agua, periodistas de todo el mundo entrevistaron a algunas de las personas que luchan por conseguir agua potable.

Lima, Perú: Clase baja frente a clase media

Justina Flores, abuela de 50 años, vive en un barrio de Lima (Perú) sin agua corriente. Con parte del agua que obtiene del gobierno, lava a mano la ropa de su familia de seis miembros, y luego la reutiliza para lavar al perro o la tira en el suelo fuera para evitar que el polvo suba y entre en su casa.

El gobierno de Perú suministra agua potable a 1,5 millones de sus habitantes más pobres, como Flores, que viven en las colinas. Los gigantescos camiones cisterna llenos de agua suben por las empinadas carreteras, y la escasez de este recurso suele provocar conflictos entre vecinos.

Flores se esfuerza por utilizar la menor cantidad de agua posible en todas sus actividades cotidianas. Tiene una vieja lavadora, pero lavar a mano le permite ahorrar unos 45 litros de agua por lavado.

Ella y su familia reciben unos 3.000 litros (790 galones) para lavar, cocinar y limpiar cada semana, mientras que en San Isidro, la zona más rica de la capital, una familia de igual tamaño utiliza una media de 11.700 litros (3.090 galones) semanales procedentes del agua corriente, según datos oficiales.

Flores ha sido trabajadora doméstica en las casas de las familias más ricas desde que era niña, por lo que ha visto esta disparidad de primera mano. "En esas casas te puedes bañar las veces que quieras. Aquí, como mucho, dos veces a la semana", dice mientras mira por la ventana los edificios que cubren las colinas.

Yakarta, Indonesia: Agua sucia del gobierno en la capital que se hunde

En el vasto archipiélago de Indonesia, el acceso al agua potable es incierto, incluso en la ciudad más desarrollada del país, Yakarta, donde viven más de 10 millones de personas.

Desde que era niña, Devi Putri Eka Sari, de 37 años y madre de tres hijos, ha tenido que comprar agua a los vendedores que subían y bajaban por las estrechas calles pavimentadas de su barrio de bajos ingresos, incluso después de que el Gobierno instalara tuberías y bombas para extraer agua del suelo.

El agua del gobierno no es fiable, dice: A veces sólo gotea del grifo cuando lo abre. Aunque fluyera con regularidad, no se atrevería a utilizarla para beber.

"No es sana. Está lleno de bacterias que te hacen enfermar", dice. "Huele a piscina, a productos químicos". Su temor a las bacterias no es infundado: Siete de cada 10 hogares indonesios consumen agua potable contaminada con E. coli, según la Organización Mundial de la Salud.

En cambio, Sari, como millones de indonesios en todo el país, compra agua en grandes recipientes rellenables o en botellas de plástico envasadas de un solo uso. Son fáciles de encontrar, pero generan grandes cantidades de basura en las vías fluviales de las ciudades, ya de por sí atestadas de plástico. "Es lo que he hecho toda mi vida", dice Sari. "Es la opción que tenemos".

De fuente de vida a veneno mortal

Mimoun Nadori se agacha para sumergir la mano en el río y probar el agua junto a las arboledas donde su familia cultiva desde hace tiempo frutas y verduras en sus granjas del norte de Marruecos. Hace una mueca. Está salada. Pero antes no era así. "Todo era verde", recuerda. "Bebíamos del río y lavábamos con el río. Hacíamos vida con él", añade.

Pero la disminución de las precipitaciones y el aumento de las presas y el bombeo río arriba han hecho que fluya menos agua por el río Moulouya de Marruecos y han amenazado los medios de subsistencia de agricultores como Nadori. Donde antes el río fluía desde las montañas hacia el Mediterráneo, ahora se estanca, permitiendo que el agua del mar se introduzca tierra adentro y convirtiendo el agua de fuente de vida en un veneno mortal.

Nadori empezó a importar agua para el gallinero que regenta después de que sus vacas, acostumbradas a beber del río, murieran. No sabía que el agua era salobre ni que se alimentaban de ella hasta que acabaron muertas.

La sobreexplotación del río también ha ejercido nuevas presiones sobre las reservas de agua que yacen bajo el suelo, ya que los agricultores marroquíes como Nadori -así como los del otro lado de la cercana frontera argelina- excavan más pozos para compensar la pérdida de su anterior suministro.

"No vamos a mentir y decir que la razón son sólo los humanos o la sequía, son ambas", dijo. "No sabemos utilizar el agua y derrochamos mucha".

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Corning, California: Racionamiento del agua y agitación emocional

Hubo un tiempo en que el agua de la piscina de Fred y Robin Imfeld brillaba en los calurosos días de verano y sus jardines estaban repletos de plantas. Pero hace dos años, el pozo que abastecía de agua a su casa de Corning, California, se secó por primera vez en 40 años. Ahora, la piscina está vacía y sus árboles están teñidos de óxido.

En toda California, los pozos domésticos se han secado en números récord en los últimos años debido a la sequía y al bombeo excesivo, lo que ha provocado un descenso del nivel de las aguas subterráneas. La pareja quiere perforar un pozo nuevo y más profundo, pero cuesta 25.000 dólares.

Ahora dependen del suministro de agua financiado por el Estado. Dos veces al mes, reciben un depósito de 9.463 litros fuera del garaje, lleno de agua para ducharse, fregar los platos y lavar la ropa. También reciben 113 litros de agua potable cada dos semanas para cocinar y beber.

Cuando necesitan un poco más, Fred transporta agua, como hizo durante siete meses cuando se secó el pozo, antes de tener el depósito. Carga su camión con contenedores, conduce unos cinco kilómetros hasta la casa de un amigo y los llena de agua. "Estamos agotados emocionalmente con nuestras vidas personales y tratando de lidiar con (el agua) y preocupándonos por lo que viene y a dónde vamos desde aquí", cuenta Fred.

Condado de Makueni, Kenia: Caminar media hora 5 veces al día sólo para encontrar agua

Joyce Mule solía caminar unas dos horas para encontrar agua. En su aldea montañosa y rocosa del condado de Makueni, en el seco sureste de Kenia, el agua es muy escasa. Hay poca agua corriente y pocas alternativas fiables.

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Una forma que utilizaba Mule para conseguir agua era a través de agujeros excavados en los lechos arenosos de los ríos. Para ello, la gente cavaba en la arena y el agua retenida en los espacios porosos se filtraba desde la arena adyacente hasta el agujero. Este método sigue siendo popular en el sureste de Kenia.

Pero en 2012, ella y sus compañeros de aldea decidieron abordar ese problema adoptando el sistema de captación de rocas, un método de recogida de agua de lluvia de afloramientos de piedra, que son gigantescas rocas naturales que se alzan cientos de metros sobre el suelo. Una mula recoge agua aquí unas cinco veces al día y tarda alrededor de media hora en llevarla a casa.

La tecnología funciona de forma sencilla: Los aldeanos construyen un muro de hormigón alrededor de la roca para atrapar el agua de lluvia. Colocan grandes piedras para filtrar el agua y una tubería para bajarla a los depósitos de almacenamiento. El agua recogida en la captación de la roca fluye a los tanques a través de la tubería, y luego a un punto de recogida de agua cercano donde los residentes la recogen de los grifos.

Está contenta porque está cerca, siempre disponible y el agua es limpia. Como resultado, sus árboles producen más frutos y sus vacas dan más leche. "Antes pensábamos que estas piedras no valían nada, pero ahora vemos sus beneficios", afirma.

Bawal, India: Cada año cavamos más profundo

Ramkrishan Malawat, de 52 años, recuerda una época en la que las aguas subterráneas estaban a sólo 21 metros por debajo del nivel de la superficie y un río caudaloso a 10 kilómetros de su granja de Bawal, cerca de Nueva Delhi, le proporcionaba abundante agua.

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Pero ahora el río se ha secado y el agua está a 76 metros (250 pies) bajo tierra. "Nos vemos obligados a cavar más profundo cada año que pasa", afirma. Malawat utiliza un pozo de sondeo para obtener agua para sus cultivos: mostaza, maíz y diversos mijos.

Cuanto más profundo, más sucia está el agua, afirma, ya que "aumenta el nivel de contaminación por flúor y otras sustancias químicas". India es el mayor extractor de aguas subterráneas del mundo y bombea más agua que Estados Unidos y China juntos, según la ONU.

La extracción para la agricultura, la construcción y otras necesidades, combinada con cambios climáticos como lluvias irregulares y calor extremo, hace que los niveles de agua subterránea estén descendiendo drásticamente en todo el país.

"Hay tanta construcción por aquí que ahora, cuando llueve, el agua se escurre" en lugar de filtrarse en el suelo y reponer las reservas, explica Malawat. Bawal es más conocida por su industria automovilística que por su agricultura. "A veces me preocupa que dentro de 10 ó 15 años no haya agua buena disponible para la agricultura en mi pueblo", concluye.

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