Los defensores del clima denuncian la ineficacia del primer vuelo 100 % ecológico

Un avión de Virgin Atlantic en la pista.
Un avión de Virgin Atlantic en la pista. Derechos de autor Jefferee Woo/Tampa Bay Times via AP
Por Lottie Limb
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Este artículo se publicó originalmente en inglés

Ha despegado de Londres el primer vuelo transatlántico de un avión de pasajeros que utiliza exclusivamente combustibles de aviación sostenibles. Los defensores del clima alegan que "promover vuelos 'sostenibles' son una distracción 'greenwashing' de la urgente necesidad de reducir los vuelos".

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Entre los más de 500 vuelos que salen hoy del aeropuerto londinense de Heathrow, uno constituye la esperanza de la industria aeronáutica.

Sería difícil distinguirlo entre los demás Boeing 787, sin embargo, este avión de pasajeros con destino a Nueva York funciona exclusivamente con combustibles ecológicos.

Los llamados combustibles de aviación sostenibles (Sustainable Aviation Fuel - SAF) pueden obtenerse de diversas fuentes no fósiles. En este caso, el Dreamliner iba cargado con 50 toneladas de combustible derivado principalmente de grasas residuales, así como de los desechos de la producción de maíz.

Sin embargo, los defensores del clima no estaban entre los que vitoreaban la salida del vuelo de Virgin Atlantic de Heathrow hacia el aeropuerto JFK a las 11.30 GMT.

"Los actuales intentos del sector de la aviación de promover vuelos 'sostenibles' son una distracción 'greenwashing' de la urgente necesidad de reducir los vuelos", afirma Magdalena Heuwieser, de Stay Grounded, una red que hace campaña en favor de este objetivo.

¿Cuál es el problema de los combustibles de aviación sostenibles?

Los activistas sostienen que los SAF no pueden producirse a escala suficiente para reducir significativamente las emisiones de carbono de la aviación, que suponen el 2,5 % del total mundial.

Cada día salen de todo el mundo unos 100 000 vuelos. El SAF, que ya se mezcla en pequeñas cantidades con el combustible tradicional para aviones, representa menos del 0,1% del combustible consumido en estos viajes.

"Los sustitutos del combustible son sólo una gota en un océano de combustibles fósiles", afirma Heuwieser. "No están ni cerca de ser escalables en el plazo necesario para evitar el colapso climático".

Finlay Asher, ingeniero aeroespacial que trabajó para Rolls Royce —que fabricó el motor del avión Boeing—, afirma que los SAF "rara vez hacen lo que anuncian que pueden hacer".

"Este vuelo de Virgin será propulsado por un combustible que se ha producido a través de un proceso que es un callejón sin salida tecnológico: no se puede escalar de manera sostenible más allá de un pequeño porcentaje del uso actual de combustible para aviones".

Helena Bennett, responsable de política climática de Green Alliance UK, señala en X que hay un suministro limitado de aceite de cocina usado para fabricar SAF, y que ya se utiliza en biodiésel para otros medios de transporte.

El sector de la aviación es consciente de este problema. Shai Weiss, director ejecutivo de Virgin Atlantic, reconoció que actualmente no hay suficiente SAF.

"La cuestión es cómo conseguir una producción suficiente aquí en el Reino Unido como parte de una revolución industrial y, lo que es más importante, en todo el mundo", declaró a la BBC.

Aunque la industria afirma que las "emisiones del ciclo de vida" de los SAF pueden ser hasta de un 70 % inferiores a las de los combustibles tradicionales, los aviones que funcionan con petróleo viejo siguen emitiendo carbono.

Entonces, ¿por qué las compañías aéreas califican de "trascendental" el primer vuelo transatlántico con SAF?

Las compañías aéreas celebran el vuelo de hoy, como prueba de que es posible una alternativa más sostenible.

"Es realmente la única vía para descarbonizar la aviación de larga distancia, más allá de tener la flota más joven en el cielo", añadió Weiss. "Es un logro realmente trascendental".

Las aerolíneas no se toman en serio el decrecimiento. "Pensar que podemos eliminar los vuelos por arte de magia me parece una ingenuidad extrema", dijo Weiss en respuesta a una pregunta del experto en viajes Simon Calder, sobre cómo respondería a las acusaciones de lavado verde.

El gigante del petróleo y del gas BP también participa en el proyecto, el quien recibió financiación por parte del Gobierno británico. El vuelo fue aprobado por la Autoridad de Aviación Civil británica a principios de este mes, tras la realización de pruebas y análisis.

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No hay pasajeros de pago en el vuelo VS100, que aterrizará en el aeropuerto JFK a las 14.50 hora de Nueva York, pero se puede seguir el trayecto por internet. 

Los activistas acusan a la industria de la aviación de lavado verde en la COP28

Los grupos ecologistas afirman que no es casualidad que el vuelo haya saltado a los titulares dos días antes del inicio de la cumbre climática COP28 de la ONU, el 30 de noviembre.

Aerolíneas como Lufthansa y Etihad están promocionando vuelos "verdes" a la COP, señalando el uso de SAF.

La aerolínea alemana, por ejemplo, ofrece lo que denomina "un paquete de ofertas especialmente sostenible" para los pasajeros que viajen a la COP28 de Dubai desde Alemania, Austria, Suiza y Bélgica.

A los pasajeros de estos países se les anuncia una tarifa que promete compensar el 100 % de las emisiones de CO2 relacionadas con el vuelo mediante SAF. Los pasajeros de clase preferente tienen la ventaja añadida del traslado aeropuerto-hotel en limusina electrónica.

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Chuck Collins, del Instituto de Estudios Políticos de EE. UU. y coautor del estudio High Flyers, afirma que volverá a haber muchos jets privados en la COP.

"Vemos que el sector de los jets privados se defiende de su indefendible forma de transporte en un planeta que se calienta", afirma. "Su única excusa es apuntar al SAF, que no es ni sostenible, ni práctico, ni científicamente realista en ningún plazo para reducir rápidamente las emisiones".

El sector de la aviación también celebrará un foro de cuatro horas el día de la movilidad de la COP28, el 6 de diciembre.

Fuentes adicionales • Angélica Parra Hernández (Traducción y texto en español)

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