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El sol más cerca de lo que lo hemos visto nunca: Solar Orbiter envía las primeras imágenes

Detalle de una "hoguera solar" y comparación con el tamaño de la Tierra.
Detalle de una "hoguera solar" y comparación con el tamaño de la Tierra.   -   Derechos de autor  Solar Orbiter / NASA /ESA
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El sol tiene "hogueras" en su superficie. La nave de observación solar de la NASA y la Agencia Espacial Europea ESA acaba de enviar las primeras imágenes y muestra un fenómeno que no se conocía hasta ahora. Los científicos no se esperaban un éxito tan rotundo desde el principio.

"Estas son sólo las primeras imágenes y ya podemos ver nuevos e interesantes fenómenos", dice Daniel Müller, Científico del Proyecto Orbitador Solar de la ESA. "No esperábamos resultados tan buenos desde el principio. También podemos ver cómo nuestros diez instrumentos científicos se complementan entre sí, proporcionando una imagen holística del Sol y del entorno."

"Las fogatas son pequeños parientes de las erupciones solares que podemos observar desde la Tierra, pero millones o miles de millones de veces más pequeñas", dice David Berghmans del Real Observatorio de Bélgica (ROB), Investigador Principal del instrumento EUI, que toma imágenes de alta resolución de las capas inferiores de la atmósfera del Sol, conocidas como la corona solar. "El Sol puede parecer tranquilo a primera vista, pero cuando miramos en detalle, podemos ver esas llamaradas en miniatura en cualquier lugar que miremos."

Por el momento los científicos no saben si las fogatas son sólo versiones diminutas de las grandes llamaradas o erupciones que ya conocíamos o si están impulsadas por diferentes mecanismos.

Sin embargo, ya hay teorías que apuntan a que estas llamaradas en miniatura podrían estar contribuyendo a uno de los fenómenos más misteriosos del Sol: el calentamiento de la corona.

"Estas fogatas son totalmente insignificantes cada una por sí misma, pero sumando su efecto en todo el Sol, podrían ser la contribución dominante al calentamiento de la corona solar", dice Frédéric Auchère, del Instituto de Astrofísica Espacial (IAS), Francia, Co-investigador principal del EUI.

Solar Orbiter/ ESA / NASA
Las primeras imágenes enviadas por Solar Orbiter revelan detalles desconocidos de la superficie del Astro Rey.Solar Orbiter/ ESA / NASA

La corona solar es la capa más externa de la atmósfera del Sol y abarca millones de kilómetros del espacio exterior.

Su temperatura es de más de un millón de grados centígrados, lo que es un orden de magnitud más caliente que la superficie del Sol, un 'frío' 5500 °C. Después de muchas décadas de estudios, los mecanismos físicos que calientan la corona aún no se comprenden completamente, pero identificarlos se considera el 'santo grial' de la física solar.

"Obviamente es demasiado pronto para decirlo, pero esperamos que conectando estas observaciones con las mediciones de nuestros otros instrumentos que 'sienten' el viento solar cuando pasa por la nave espacial, podremos eventualmente responder a algunos de estos misterios", dice Yannis Zouganelis, Científico Adjunto del Proyecto Orbitador Solar de la ESA.

Las fogatas mostradas en el primer conjunto de imágenes fueron capturadas por el instrumento Extreme Ultraviolet Imager (EUI) desde el primer perihelio del Orbitador Solar, el punto de su órbita elíptica más cercano al Sol.

En ese momento, la nave espacial estaba a sólo 77 millones de kilómetros del Sol, cerca de la mitad de la distancia entre la Tierra y la estrella.

La nave Solar Orbiter dejó la Tierra y sus problemas con los virus el 10 de febrero de 2020.

Solar Orbiter / NASA /ESA
Detalle de una "hoguera solar" y comparación con el tamaño de la Tierra.Solar Orbiter / NASA /ESA