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Crisis climática: California vive los peores incendios de su historia

Vista de los incendios por satélite este 20 de agosto
Vista de los incendios por satélite este 20 de agosto   -   Derechos de autor  Unión Europea - Copernicus. DEFIS
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Es prácticamente una rutina anual. En los últimos años, a finales de verano, California arde. En esta ocasión los incendios están agravándose por una ola de calor histórica que ha dejado uno de los records de temperaturas de todos los tiempos: 54,4º C en el Valle de la Muerte, entre California y Nevada.

Dos de los mayores incendios el Complejo LNU y el Complejo SCU se consideran ya el segundo y el tercero peores en la historia del estado en superficie quemada, por detrás del de Mendocino en el año 2018. Los bomberos llaman "complejo" a este tipo de grupos de focos que son a menudo muy difíciles de controlar.

Los fuertes vientos de más de 100 kilómetros por hora también están haciendo muy dificil controlar los focos, provocados por una oleada de tormentas eléctricas que han golpeado los bosques californianos con miles de rayos en las últimas horas.

Muchos expertos apuntaban a esta como la tormenta más intensa que se recuerda en la región.

Los bomberos dicen luchar contra más de 300 incendios activos, unas dos docenas de gran envergadura. Se han calcinado 20.000 hectáreas en solo unos días (en toda la temporada 2020 en España, ardieron 25.374 hectáreas).

Los bomberos solo han podido controlar un 17% de los incendios a pesar del trabajo sin descanso.

Miles de personas han sido evacuadas de sus casas y centenares de edificios ya han sido pasto de las llamas.

Esta visualización del servicio OroraTech muestran cómo se han multiplicado los incendios en la última semana.

Los datos de la agencia europea Copernicus muestran la impresionante intensidad de los incendios que se han generado en los últimos días respecto a la media histórica de esta época del año.

Copernicus Atmosphere Monitoring Service - Mark Parrington
En rojo, radiación de incendios en California en 2020, en gris, la media entre 2003 y 2019.Copernicus Atmosphere Monitoring Service - Mark Parrington

Y la situación también se ha disparado en Colorado, donde los incendios son algo menos habituales. De hecho en Colorado sólo en lo que va de temporada ya se ha superado la media histórica anual del estado. Por el camino que va, California también podría registrar una temporada de incendios de record.

Copernicus Atmosphere Monitoring Service / Mark Parrington
Emisiones anuales de carbono provocadas por incendios en el estado de ColoradoCopernicus Atmosphere Monitoring Service / Mark Parrington

Total diario de intensidad de incendios muy alto para Colorado y aumentando rápidamente en los últimos días para California, comparado, cf media de 2003-2019 a lo largo de agosto, con un aumento masivo el día 19 según los datos de Copernicus Atmosphere

Una vez más el humo de los incendios, que han provocado las primeras víctimas mortales, es claramente visible desde el espacio como lo muestra la imagen principal. La agencia de la Comisión Europea para el Espacio ha extraido otras impresionantes imágenes de la columna de humo ocupando casi toda California y adentrándose en el Océano Pacífico.

Los índices de calidad del aire en torno a la Bahía de San Francisco este lunes 24 de agosto eran irrespirables.

Unión Europea. Copernicus Sentinel
California cubierta por el humo que avanza hacia el PacíficoUnión Europea. Copernicus Sentinel

La temporada se anunciaba complicada después de un año muy seco desde el mismo mes de enero que en marzo llevo al gobernador a declarar el estado de emergencia en marzo por una masiva muerte de árboles.

En marzo y abril el estado tuvo un respiro con algunas lluvias y eso fue todo. Desde entonces se han producido más de 5.760 incendios que han quemado 82.555 hectáreas y un millar de estructuras, según Cal Fire.

En 2018, la peor temporada registrada, se quemaron 794.500 hectáreas en 7.640 incidentes.

Este viernes la contaminación por partículas finas y aerosoles provocados por los incendios afecta a toda la costa oeste y sigue entrando en el Pacífico, como muestran las previsiones elaboradas por Windy.com con datos de Copernicus.

Esta semana el humo y las partículas podrían cruzar el Atlántico hasta Europa.

El humo de los incendios de California ya cubre una gran área del oeste de EE. UU./ Canadá y se prevé que continúe hacia el este a través de los Grandes Lagos hasta el Atlántico Norte

Windy.com/ Copernicus Atmosphere Monitoring Service
Contaminación por partículas finas sobre Estados Unidos este viernesWindy.com/ Copernicus Atmosphere Monitoring Service

Una evidencia del cambio climático

El gobernador Gavin Newsom habló sobre los incendios forestales, llamándolos una clara evidencia del cambio climático, en un video de último minuto grabado para la Convención Nacional Demócrata desde un bosque cerca de Watsonville después de visitar un centro de evacuación.

"Si usted está en la negación sobre el cambio climático, venga a California", dijo.

"Confieso que no es aquí donde esperaba hablar esta noche", dijo en lo que parecía ser la cámara de un teléfono móvil. Newsom había grabado un video más alegre, previsto para ser publicado en las horas de mayor audiencia de la convención del Partido Demócrata, pero decidió que no daba el tono adecuado en medio de los desastres de su estado, según Dan Newman, uno de sus asesores políticos.

California es una presa perfecta para los incendios, en opinión de los expertos, y esto no hace más que empeorar con el cambio climático. "Intentar controlar los incendios en California es como para un tsunami" dice el científico de la Universidad de Columbia A. Park Williams. "Los grandes incendios son casi inevitables en California" añade.

El estado tiene "un ecosistema realmente inflamable" comenta la científica Jennifer Balch, especialista en incendios. "La gente vive en lugares inflamables y provocando la ignición que da lugar a los incendios forestales con el telón de fondo del calentamiento climático que está empeorando los incendios forestales".

Contiene datos modificados de Copernicus Sentinel [2020], procesados por Pierre Markuse
Incendio LNU Lightning Complex el 18 de agosto de 2020. La imagen tiene 77 kilómetros de anchoContiene datos modificados de Copernicus Sentinel [2020], procesados por Pierre Markuse

Una temporada de incendios cada vez más larga y peligrosa

El área quemada por incendios forestales en California se ha multiplicado por cinco desde 1972, de un promedio de cinco años, de 611 kilómetros cuadrados al año a 3.610 kilómetros cuadrados al año, según un estudio de 2019 realizado por Williams, Balch y otros.

Docenas de estudios en los últimos años han vinculado los grandes incendios forestales en América con el calentamiento global por la quema de carbón, petróleo y gas, especialmente porque seca las plantas y las hace más inflamables.

California tiene un clima Mediterráneo. La humedad de la vegetación, que es el combustible de los incendios, depende de las lluvias del invierno. Con el cambio climático la nieve se derrite antes y las lluvias del invierno llegan más tarde, alargando la temporada de incendios y dejando la vegetación más seca.

La previsión de otoño de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica NOAA da más razones para preocuparse. Partes de California y el suroeste serán más secas y calurosas de lo normal con una sequía que se desarrolla en algunas áreas de California que no están oficialmente en sequía, dijo el jueves el meteorólogo Matt Rosencrans.

Si en el otoño no comienzan las lluvias, como ocurrió en 2019, la llegada de los fuertes vientos que soplan a menudo hacia el océano en octubre y noviembre, pueden crear incendios aún mayores y más difíciles de controlar.

Noah Berger/Noah Berger
Thomas Henney, derecha, y Charles Chavira observan una columna que se extiende por Healdsburg, California, mientras arden los incendios bautizado Lightning Complex LNUNoah Berger/Noah Berger