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Millones de europeos tienen dificultades financieras con la asistencia sanitaria, según un estudio

Un cartel de hospital.
Un cartel de hospital. Derechos de autor Canva.
Derechos de autor Canva.
Por Eleanor Butler
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Este artículo se publicó originalmente en inglés

Muchos pacientes renuncian a recibir tratamiento, por lo que Europa es testigo de un elevado volumen de necesidades médicas no cubiertas. La OMS clasifica el gasto como "catastrófico" cuando lo que paga un hogar de su bolsillo en concepto de asistencia sanitaria supera el 40 % de su capacidad.

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Esta semana, dirigentes sanitarios de la Organización Mundial de la Salud (OMS) se reúnen en Estonia para celebrar el 15º aniversario de la Carta de Tallin, un marco de trabajo que estudia la conexión entre riqueza y salud.

Para conmemorar la ocasión, la OMS ha publicado un nuevo estudio que analiza los sistemas sanitarios de 40 países europeos, centrándose en su estado pre-pandémico.

Las conclusiones generales son especialmente desalentadoras, pues muestran que millones de europeos experimentan dificultades financieras relacionadas con la asistencia sanitaria.

Este fenómeno se debe, sobre todo, a la expectativa de que los pacientes tengan que pagar por adelantado, incluso si estos gastos se reembolsan más adelante.

Por ello, muchos pacientes renuncian a recibir tratamiento siempre que pueden, lo que significa que Europa es testigo de un elevado volumen de necesidades médicas no cubiertas.

Gastos médicos catastróficos

La OMS clasifica el gasto como "catastrófico" cuando la cantidad que un hogar paga de su bolsillo en concepto de asistencia sanitaria supera el 40% de su capacidad, para hacer frente a las facturas médicas.

El índice de gasto sanitario catastrófico varía en todo el continente, pero la situación es más crítica en Armenia, Bulgaria, Georgia, Letonia, Lituania y Ucrania, donde más del 14 % de los hogares se ven afectados por este problema.

Los países con menor incidencia de gastos sanitarios catastróficos, registrados por debajo del 2 %, son Irlanda, Eslovenia, España, Bélgica y el Reino Unido.

La OMS también muestra que en los 40 países estudiados, los miembros de los hogares más desfavorecidos tienen más probabilidades de realizar pagos médicos que merman su presupuesto de gastos.

En todos los países estudiados, el 20 % de los hogares más pobres representan al menos el 40 % de los que tienen gastos sanitarios catastróficos, y esta cifra se eleva a más del 70 % en Croacia, Chequia, Eslovaquia, Francia, Hungría, Irlanda, Luxemburgo, Montenegro, Serbia, Suecia, Suiza, Turquía y Ucrania.

Aunque las cifras pueden explicarse en parte teniendo en cuenta los menores ingresos de los hogares más pobres, hay una razón adicional por la que el gasto catastrófico es más frecuente entre este grupo, según la OMS.

Debido a lo inasequible de los tratamientos, los hogares desfavorecidos tienen más probabilidades de retrasar la búsqueda de atención médica profesional, lo que significa que pueden tener que recurrir a servicios de urgencias caros y que consumen muchos recursos para tratar afecciones agravadas.

La siguiente gráfica muestra el promedio de hogares con gastos catastróficos en salud:

Gastos sanitarios empobrecedores

Además de medir los gastos catastróficos, la OMS examinó la proporción de hogares "empobrecidos" o "aún más empobrecidos" por las facturas médicas.

“Empobrecido" significa que el presupuesto de un hogar ya no alcanza para cubrir las necesidades básicas, como la alimentación o la calefacción, después de pagar el tratamiento médico.

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Por otra parte, "más empobrecidos" es una etiqueta que se utiliza para describir a los hogares que ya están por debajo del umbral de las necesidades básicas e incurren en un pago sanitario de su bolsillo, lo que les empuja aún más a la pobreza.

En Bélgica, Irlanda, España, Eslovenia y el Reino Unido, el porcentaje de hogares empobrecidos o más empobrecidos tras los gastos médicos iniciales es inferior al 1 %.

En el otro extremo del espectro, esta cifra supera el 7 % en Albania, Armenia, Bulgaria, Serbia y Ucrania.

¿Qué procedimientos médicos impulsan el gasto catastrófico?

En los 40 países estudiados, las dificultades económicas se deben sobre todo a los honorarios relacionados con los medicamentos ambulatorios, que representan de media el 38 % de los desembolsos en los hogares con gastos sanitarios catastróficos.

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Otros factores clave de las dificultades económicas son la atención dental ambulatoria, los productos médicos ambulatorios y la atención hospitalaria.

Dicho esto, el panorama varía cuando nos fijamos en los gastos médicos que se comen los presupuestos familiares a nivel nacional.

En los países con menor gasto sanitario catastrófico, los principales impulsores son los cuidados dentales (26 %), seguidos de los productos médicos (22 %) y los medicamentos ambulatorios (19 %).

En cambio, en los países donde existe una mayor relación entre inestabilidad financiera y asistencia sanitaria, las principales causas de gasto catastrófico son los medicamentos ambulatorios (55 %), seguidos de la asistencia hospitalaria (13 %), los cuidados dentales (10 %), la asistencia ambulatoria (9 %) y los productos médicos (8 %).

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A la luz del informe, el Dr. Hans Henri P Kluge, director regional de la OMS para Europa, comentó: "Para millones de personas de la región europea, la asistencia sanitaria gratuita o asequible es simplemente un sueño".

"Muchos se enfrentan a decisiones insoportables, como pagar los medicamentos o el tratamiento a costa de pagar la comida o la electricidad", prosiguió.

Para evitar que las necesidades médicas empujen a la gente a la pobreza, la OMS declaró que la cobertura sanitaria universal debe financiarse adecuadamente con el gasto público.

En la actualidad, sólo 23 de los 40 países estudiados por la OMS dicen cubrir a más del 99 % de la población.

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Entre otras medidas, el grupo también sugirió que el acceso a la sanidad financiada con fondos públicos no dependa de las cotizaciones al seguro social de enfermedad, ya que esto suele dejar desprotegidos a los pobres.

Fuentes adicionales • Angélica Parra Hernández (Traducción y texto en español)

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