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No, el asteroide que "se acercará" a la Tierra en abril no aniquilará la humanidad

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No, el asteroide que "se acercará" a la Tierra en abril no aniquilará la humanidad
Derechos de autor  Dr James O'Donoghue/ NASA imagery / @physicsJ
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Los científicos se indignan contra los titulares sensacionalistas en torno al asteroide 52768 (1998 OR2) que se "acercará" a la Tierra a finales de abril. Cansado de leer sandeces sobre el tema, el astrónomo James O'Donoghue se ha puesto manos a la obra para explicarnos, de forma muy sencilla, por qué este asteroide no amenaza en ningún caso la vida en la Tierra o la humanidad.

¿Qué hay de cierto sobre el acercamiento del asteroide 52768 (1998 OR2)?

Es cierto que 52768 (1998 OR2) está incluido en la lista de aproximaciones de objetos cercanos a la Tierra del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. Se descubrió en 1998 (de ahí su 'apellido') y está en los radares de los astrónomos desde entonces.

Tiene unos 4,1 kilómetros de diámetro estimado -mucho mayor que los objetos más habituales, que en general no superan los 100-200 metros de diámetro.

Es verdad que pasará "cerca" de la Tierra el 29 de abril de 2020. En los diagramas de la NASA parece acercarse, cruzando la órbita terrestre.

NASA Jet Propulson Laboratory

El ministro de Ciencia y Tecnología español, el astronauta Pedro Duque pecisaba:

También es cierto que está considerado un "objeto potencialmente peligroso" por el JPL de la NASA. Pero la definición de "objetos potencialmente peligrosos" es muy amplia, y muy técnica. Los más valientes pueden encontrarla aquí.

O'Donoghue comenta que se incluyen en esta categoría por su distancia y tamaño (con un amplio margen) y también por su futura órbita (en miles de años, después de millones de órbitas, sí podrían coincidir).

Sin embargo, para poner el asunto en perspectiva el doctor O'Donoghue, que ha trabajado para la NASA sa ha entretenido en hacer un gráfico y una animación que explican muy claramente lo que el Centro de Objetos Cercanos a la Tierra considera "acercamiento".

Como ilustra la imagen y la animación (en el reproductor de arriba) 52768 (1998 OR2) pasará a una distancia equivalente a más de 16 veces la distancia que nos separa de la luna.

Un poco indignado con los reportes sobre "ese asteroide que está en las noticias" decía:

¡Hola Tierra sobre ese asteroide en las noticias, 52768 (1998 OR2), pasará por la Tierra a una distancia de más de DIECISEIS veces más lejos que nuestra Luna! Puse esa * sistancia* a escala en el diagrama a continuación y he aumentado el tamaño de la Tierra / Luna para que pueda verlos.

La Tierra y la luna se han aumentado 25 veces porque sino serían invisibles.

O'Donoghue nos explica que no será visible a simple vista. Con un cielo muy despejado y con muy poca luz y algo de experiencia, "se podría observar con unos prismáticos, pero no será fácil" dice.

Noticias falsas, imprecisiones y titulares para enganchar al público

No dejes que la realidad te estropee un buen titular, dice el dicho del peor periodismo. Pues bien, algunos no se lo han pensado dos veces y han desatado la 'creatividad' de sus plumas (y para ilustrarlo, nada mejor que una recreación de un gigantesco meteorito impactando la Tierra).

El campeón es seguramente el Daily Express:

La NASA ha confirmado que un asteroide de 4.1KM se acercará a la Tierra en abril: podría terminar con la civilización humana si impacta

No deja de ser cierto. Si el asteroide impactara la Tierra, tendríamos un grave problema. Pero no hay la más remota posibilidad de que lo haga.

Misma técnica en Tech Times: Alerta por Objeto Cercano a la Tierra: NASA advierte que un asteroide de 144 pies, capaz de acabar con la civilización humana, se aproxima rápidamente.

Este tipo de titulares los encontramos en todos los idiomas, en fráncés L'Indépendant titula:

Un asteroide que podría acabar con la civilización rozará la Tierra el 29 de abril

Con la consabida foto de banco de imágenes gratuito de un gigantesco asteroide acercándose a la Tierra.

"Un asteroide se acerca a la Tierra y es de riesgo" leemos en el diario argentino Página 12.

"Asteroide potencialmente peligroso pasará muy cerca de la Tierra" en La Opinión.

También hay, como nosotros, quienes precisan que "Ningún temible asteroide pasará cerca de la Tierra en abril" (Hipertextual) o se preguntan si es peligroso, para concluir que no (National Geographic en español).

La explicación del doctor O'Donoghue destaca por su claridad. Concluye que sin duda es un objeto excepcional, a tener en cuenta "todos lo son, pero algunos medios de comunicación mostraron imágenes gráficas de un asteroide del tamaño de la luna que colisiona con la Tierra y discutieron cómo podría acabar con nosotros. A partir de eso, mucha gente comprendió que debe estar muy cerca, así que ese es el sensacionalismo que estaba combatiendo con mi gráfico".