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Más de 2.700 toneladas de nitrato de amonio arrasaron el puerto de Beirut

Nitrato de amonio
Nitrato de amonio   -   Derechos de autor  Diritti d'autore Flickr/Michael Spiller
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Utilizado en la fabricación de explosivos para la deflagración controlada en la construcción pero también para las bombas utilizadas en los bombardeos, el nitrato de amonio es la sustancia química de la que todo el mundo habla después de las explosiones en la zona portuaria de Beirut (Líbano).

La causa, según las autoridades libanesas, es la deflagración de más de 2.700 toneladas de nitrato de amonio almacenadas en un almacén del puerto. Habían estado allí desde 2014, después de ser incautados en un buque de carga.

Compuesto por sal de amoníaco y ácido cítrico (fórmula química NH4NO3), el nitrato de amonio es barato y se utiliza principalmente como fertilizante de nitrógeno en la agricultura.

Se trata de una sustancia natural de gran solubilidad en agua, altamente exotérmica, más cara que otros fertilizantes nitrogenados similares, pero que sigue siendo preferida en el sector.

También es un elemento clave en la producción de mezclas explosivas de uso civil utilizadas en canteras y minas debido a su baja sensibilidad y muy bajo costo. Más del 80% de las explosiones controladas relacionadas con la construcción o la minería en los Estados Unidos se llevan a cabo con estas sustancias. Su llama tiene un característico color amarillo.

La mayor mina de nitrato de amonio se encuentra en el desierto de Atacama en Chile.

El nitrato de amonio es inflamable por descomposición. Si se acumulan grandes cantidades de nitrato de amonio, el fuego puede extenderse sin necesidad de un estímulo externo.

Cuando se produce un incendio, el nitrato de amonio libera oxígeno debido a reacciones químicas. A medida que el químico se calienta, el gas caliente se libera en el aire. Si el espacio se cierra, los gases se acumulan, haciendo la deflagración aún más devastadora.

El incidente más notorio es el ocurrido el 17 de abril de 2013 en West Fertilizer, una industria de fertilizantes de Texas: se cobró 14 vidas y dejó más de 200 personas heridas.

Los fertilizantes químicos se utilizan para fabricar bombas rudimentarias pero muy eficaces debido a su bajo costo y a su gran disponibilidad en el mercado.

El nitrato de amonio, que también se utiliza en la preparación de fuegos artificiales, se empleó en el atentado de la ciudad de Oklahoma en 1995, cuando un camión bomba que contenía 2.180 kilogramos de fertilizante y aceite combustible atravesó un edificio federal, matando a 168 personas e hiriendo a cientos más. Los responsables fueron los supremacistas blancos de los Estados Unidos.

Un año más tarde, escribe Sky Tg24, en la ciudad de la capital británica, otra bomba causó la muerte de un hombre y 40 heridos. En 1996, Ira detonó una bomba bajo la estación de South Quay en Londres: dos hombres murieron. Ese mismo año, el centro de Manchester fue alcanzado por una bomba que hirió a más de 200 personas. Fue la bomba más grande que explotó en el Reino Unido después del final de la Segunda Guerra Mundial.