Decenas de barcos cargados con GNL hacen cola frente a las costas europeas sin poder descargar

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Por Reuters
Las importaciones españolas de gas cayeron un 5,9% en noviembre respecto a 2021
Las importaciones españolas de gas cayeron un 5,9% en noviembre respecto a 2021   -   Derechos de autor  Thomson Reuters 2023

Por Marwa Rashad y Belén Carreño

LONDRES/MADRID, 18 oct – Decenas de buques que transportan gas natural licuado (GNL) y que están dando vueltas frente a las costas de España, sin poder conseguir franjas horarias para descargar, han llevado a los operadores de la red eléctrica del país a advertir que podrían tener que suspender las cargas para hacer frente a esta “situación excepcional”.

Europa se enfrenta a una situación de restricción del suministro energético, ya que Rusia ha cortado progresivamente los flujos de gas tras las sanciones impuestas por Occidente en respuesta a la invasión rusa de Ucrania a finales de febrero.

La región ha tenido que buscar suministros alternativos, entre ellos el GNL, pero la llegada de múltiples cargamentos de este combustible superfrío ha puesto de manifiesto la falta de capacidad de “regasificación” de Europa, ya que las plantas que convierten el combustible transportado por mar de nuevo en gas están operando al límite máximo.

Si el retraso no se resuelve pronto, esos buques podrían empezar a buscar puertos alternativos fuera de Europa para liberarse de su carga.

Hay más de 35 buques cargados con GNL a la deriva frente a España y alrededor del Mediterráneo, con al menos ocho buques anclados sólo frente a la bahía de Cádiz, dijeron el lunes operadores, analistas y fuentes de las terminales de GNL familiarizadas con la situación.

Según una fuente del sector, España sólo ofrece seis plazas en sus terminales de regasificación para cargamentos esta semana, menos de una quinta parte del número de buques que hacen cola frente a sus costas. El país cuenta con seis terminales en total.

En un comunicado emitido a última hora del lunes y titulado “declaración de situación operativa excepcional”, el operador de la red nacional de gas de España, Enagás, dijo que podría tener que rechazar descargas de GNL debido a la sobrecapacidad de sus terminales.

Añadió que se espera que los altos niveles de ocupación en las plantas de regasificación del país se mantengan al menos hasta la primera semana de noviembre.

También hay buques de GNL anclados cerca de otros países europeos, lo que podría significar que hay docenas más esperando, dijo una fuente con conocimiento de la situación.

“Los niveles de almacenamiento flotante en el transporte marítimo de GNL están en su punto más alto, con algo más de 2,5 millones de toneladas inmovilizadas en el almacenamiento flotante”, dijo Oystein Kalleklev, director ejecutivo del armador FLEXLNG Management.

La escasez de plantas de regasificación, o de gasoductos que conecten los países que disponen de esas instalaciones con otros mercados europeos, significa que el GNL que flota en alta mar no puede utilizarse.

“Hemos visto un elevado número de cargamentos esperando en alta mar en el sur de España o dando vueltas en el Mediterráneo, así como algunos cargamentos esperando frente a Reino Unido”, dijo Alex Froley, analista de GNL en la empresa de inteligencia de datos ICIS.

Los cuellos de botella se han visto agravados por el descenso de la demanda industrial debido a la ralentización de la economía europea, así como por un consumo doméstico inferior al previsto en España debido a un clima inusualmente cálido.

Froley, de ICIS, dijo que otra razón de la congestión es que se espera que los precios suban a medida que se acerque el invierno y aumente la demanda de calefacción, por lo que algunos barcos están esperando a vender sus cargamentos a un precio más alto que pueda compensar los costes adicionales de transporte incurridos por estar en alta mar.

El precio de un cargamento de GNL entregado a finales de noviembre o principios de diciembre es alrededor de 2 dólares/mmBtu (millones de unidades térmicas británicas) más alto que los precios actuales.

“Esta estrategia funciona en parte porque algunas empresas tienen flexibilidad en sus carteras de envíos debido a interrupciones como el cierre de la planta estadounidense de Freeport”, dijo Froley.

Se refería al segundo mayor exportador de GNL de Estados Unidos, que interrumpió sus operaciones en junio tras una explosión y un incendio.

“Si se produjeran más cargamentos, las empresas no podrían dejar sus barcos esperando tanto tiempo”, dijo.

El lunes, China interrumpió las ventas de GNL a compradores extranjeros para garantizar su propio suministro, lo que, según los agentes del mercado, podría empujar a más buques a dirigirse a Asia.

España tiene la mayor capacidad de regasificación de la Unión Europea, con un 33% de todo el GNL y un 44% de la capacidad de almacenamiento de GNL.

Esta semana está previsto que los dirigentes de Francia, Alemania, España y Portugal se reúnan para intentar llegar a un acuerdo sobre el gasoducto MidCat, que podría transportar gas español —y en el futuro hidrógeno— a Europa central.

MidCat crearía una tercera conexión de gas entre Francia y España, que según sus principales defensores, Madrid, Lisboa y más recientemente Berlín, ayudaría a Europa a reducir su dependencia del gas ruso.