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Al menos un tercio de las especies arbóreas de todo el mundo está en peligro de extinción

Un hombre participa en una protesta contra la tala de árboles a gran escala por parte del gobierno en el bosque de Bialowieza, Polonia, 13 de agosto de 2017.
Un hombre participa en una protesta contra la tala de árboles a gran escala por parte del gobierno en el bosque de Bialowieza, Polonia, 13 de agosto de 2017.   -   Derechos de autor  AP Photo/Czarek Sokolowski
Por Alice Tidey
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Al menos un tercio de las especies arbóreas de todo el mundo está en peligro de extinción, según advierte un nuevo informe de la organización Botanic Gardens Conservation International.

El estudio, de cinco años de duración, sobre las 60.000 especies arbóreas del planeta revela que el 30% (17.500) están actualmente en peligro de extinción.

"Esto significa que hay el doble de especies arbóreas amenazadas en todo el mundo que mamíferos, aves, anfibios y reptiles juntos", afirma la organización que ha publicado el informe.

Más de 440 especies de árboles están al borde de la extinción, con menos de 50 ejemplares en estado salvaje. Entre ellas está el cardo blanco de Menai, que sólo se encuentra en el norte de Gales y del que sólo quedan 30 ejemplares silvestres. Al menos 142 especies están registradas como extintas en la naturaleza.

Según el informe, elaborado por más de 60 socios institucionales como jardines botánicos, instituciones forestales y universidades, así como por más de 500 expertos, el 58% de los árboles autóctonos europeos están en peligro de extinción.

El cardo blanco y el roble son los árboles más amenazados de la región.

Sin embargo, el país con el mayor número de especies arbóreas amenazadas es Brasil. Esta nación latinoamericana cuenta con 8.847 especies de árboles -el mayor número del mundo-, pero aproximadamente una quinta parte (1.788) están amenazadas.

Además, según el informe, las especies de árboles de las islas están más amenazadas en proporción. "Esto es especialmente preocupante porque muchas islas tienen especies de árboles que no se encuentran en ningún otro lugar", señala el BGCI.

Indonesia y Malasia se encuentran entre los cinco países con mayor biodiversidad del mundo, con 5.716 y 5.422 especies de árboles respectivamente. Casi el 25% de ellas están amenazadas.

La agricultura y el cambio climático

La principal amenaza para los árboles es la agricultura, con la tala de árboles para la producción de cultivos, que afecta al 29% de las especies arbóreas. Le siguen la tala para obtener madera (27%), la ganadería (14%), la urbanización y los incendios (ambos 13%).

El informe señala que el cambio climático es una amenaza creciente. Los cambios en la temperatura y en los patrones climáticos hacen que muchos árboles corran el riesgo de perder zonas de hábitat adecuadas. Al menos 180 especies arbóreas están directamente amenazadas por el aumento del nivel del mar y los fenómenos meteorológicos graves.

Las plagas y enfermedades que afectan a los árboles también se ven afectadas por el cambio climático, que altera sus posibilidades de supervivencia en nuevos entornos.

El barrenador esmeralda del fresno -un escarabajo que perfora la madera- es originario de Asia oriental, pero ha causado grandes estragos en Estados Unidos y ahora en Rusia y Europa oriental. En la década de 1990 se detectó por primera vez en Polonia y Lituania un hongo invasor que también se originó en Asia y que provoca la muerte del fresno, una enfermedad crónica de los fresnos que acaba provocando la muerte del árbol. Desde entonces se ha extendido a la mayoría de los países europeos.

La pérdida de árboles es especialmente preocupante, ya que los bosques desempeñan un papel fundamental en el ecosistema mundial. Representan el 50% del carbono terrestre global y albergan el 75% del agua dulce accesible en el mundo.

También proporcionan hábitat y alimento a millones de otras especies, como animales, plantas y microorganismos.

Una llamada de atención para todos

Sin embargo, hay "esperanza para el futuro", dijo el BGCI, señalando que los esfuerzos de conservación están creciendo en todo el mundo. Al menos el 64% de las especies arbóreas se encuentran en al menos una zona protegida y alrededor del 30% en jardines botánicos, bancos de semillas u otras colecciones.

Paul Smith, Secretario General del BGCI, describió el informe como "una llamada de atención a todo el mundo de que los árboles necesitan ayuda".

Sara Oldfield, copresidenta del Grupo Mundial de Especialistas en Árboles, subrayó que "cada especie arbórea tiene un papel ecológico único que desempeñar".

"Con el 30% de las especies arbóreas del mundo en peligro de extinción, tenemos que ampliar urgentemente las medidas de conservación", añadió.

El informe pide a los responsables políticos que amplíen la cobertura de las áreas protegidas para las especies arbóreas amenazadas que actualmente no están bien representadas en ellas y que garanticen la conservación de todas las especies arbóreas amenazadas a nivel mundial en los jardines botánicos y en las colecciones de los bancos de semillas.

También pide que se amplíen los planes de plantación de árboles, especialmente los destinados a plantar especies amenazadas y autóctonas.

"Los esfuerzos de reforestación ofrecen una gran oportunidad para cambiar este panorama tan grave, pero las prácticas de plantación de árboles deben cambiar para abordar específicamente las especies amenazadas", declaró Jean-Christophe Vie, Director General de la Fondation Franlinia.