El primer experimento de la historia muestra cómo los cerdos podrían ayudar algún día a las personas con insuficiencia hepática

Se extrae un hígado de cerdo modificado genéticamente en Massachusetts para transportarlo a la Universidad de Pensilvania en Filadelfia en diciembre de 2023.
Se extrae un hígado de cerdo modificado genéticamente en Massachusetts para transportarlo a la Universidad de Pensilvania en Filadelfia en diciembre de 2023. Derechos de autor eGenesis via AP Photo
Por Associated Press
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Este artículo se publicó originalmente en inglés

Un experimento pionero muestra cómo los cerdos podrían ayudar algún día a las personas con insuficiencia hepática.

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Unos cirujanos conectaron externamente un hígado de cerdo a un cuerpo humano en muerte cerebral y observaron cómo filtraba la sangre con éxito, un paso hacia la posibilidad de probar la técnica en pacientes con insuficiencia hepática.

La Universidad de Pensilvania anunció el jueves el novedoso experimento, una vuelta de tuerca a los trasplantes de órganos de animales a humanos. En este caso, el hígado porcino se utilizó fuera del cuerpo donado, no dentro: una forma de crear un "puente" para ayudar a los hígados insuficientes realizando el trabajo de limpieza de sangre del órgano externamente, de forma muy parecida a la diálisis para los riñones insuficientes.

Los trasplantes de animales a humanos, llamados xenotrasplantes, han fracasado durante décadas porque el sistema inmunitario de las personas rechazaba el tejido extraño. Ahora los científicos vuelven a intentarlo con cerdos cuyos órganos se han modificado genéticamente para que sean más parecidos a los humanos.

En los últimos años se han trasplantado temporalmente riñones de cerdos modificados genéticamente a donantes con muerte cerebral para comprobar su funcionamiento, y dos hombres recibieron trasplantes de corazón de cerdos, aunque ambos murieron a los pocos meses.

La Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos está estudiando la posibilidad de permitir que un pequeño número de estadounidenses que necesiten un nuevo órgano se ofrezcan voluntarios para estudios rigurosos de corazones o riñones de cerdo.

Algunos investigadores también están estudiando la posibilidad de utilizar hígados de cerdo. El hígado presenta complejidades distintas a las de los riñones y los corazones: Filtra la sangre, elimina residuos y produce sustancias necesarias para otras funciones corporales. Unas 10.000 personas están actualmente en lista de espera en Estados Unidos para un trasplante de hígado.

En el experimento de Pennsylvania, los investigadores conectaron un hígado de cerdo -modificado genéticamente por eGenesis- a un dispositivo fabricado por OrganOx que suele ayudar a conservar los hígados humanos donados antes del trasplante.

La familia del fallecido, cuyos órganos no eran aptos para la donación, ofreció el cuerpo para la investigación. Las máquinas mantuvieron la sangre del cuerpo en circulación.

El experimento, realizado el mes pasado, filtró sangre a través del hígado de cerdo-dispositivo durante 72 horas. En un comunicado, el equipo de Penn informó de que el cuerpo del donante permaneció estable y el hígado de cerdo no mostró signos de daño.

Se está trabajando mucho en el desarrollo de máquinas similares a las de diálisis hepática, y los experimentos con hígados de cerdo se intentaron hace años, antes de que existieran las técnicas genéticas más avanzadas de hoy en día, según Parsia Vagefi, del Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas, que no participó en el nuevo experimento pero sigue de cerca la investigación sobre xenotrasplantes.

"Aplaudo que hayan impulsado esta iniciativa", afirma Vagefi, quien considera que esta combinación de cerdo y dispositivo es un paso interesante en la mejora de la atención a la insuficiencia hepática.

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