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Un empleado pasa por el centro de control del tercer reactor de Chernóbil en 2018
Un empleado pasa por el centro de control del tercer reactor de Chernóbil en 2018 -
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REUTERS/Gleb Garanich

Periodistas de Euronews, de Kiev a Teherán, recuerdan cómo vivieron la explosión de Chernóbil

Cuando una unidad de la central nuclear de Chernóbil en la entonces soviética Ucrania explotó en la madrugada del 26 de abril de 1986, provocó un incendio que duró nueve días, así como la controversia y las consecuencias que aún hoy resuenan.

Causada por una prueba de seguridad fallida en el cuarto reactor de la planta atómica, la explosión liberó 50 millones de curios de radiación, equivalentes a 500 bombas de Hiroshima. Las nubes que transportaban partículas radioactivas se alejaron hasta Canadá, liberando lluvia tóxica a su paso.

En abril se cumplió el 33º aniversario de la catástrofe, que ha permanecido en los titulares desde entonces, gracias a una serie de televisión emitida en mayo y junio por la cadena estadounidense HBO, en la que se retratan las secuelas de la catástrofe.

Los operadores turísticos del sitio abandonado y de la vecina Prypyat, que albergaba a la mayor parte de la mano de obra de la planta y que ahora es una ciudad fantasma, han informado de un aumento de hasta el 40% en las reservas desde que se emitió el programa.

El desastre, y la forma en que Moscú lo gestionó, hizo que la cultura del secreto en la que estaba envuelto el sistema soviético se hiciera patente y, para muchos, significó el primer debilitamiento de una estructura que se derrumbaría cinco años más tarde.

Dos trabajadores de la planta murieron dentro de la instalación, uno en la explosión y el otro inmediatamente después por una dosis letal de radiación. En los meses siguientes, 28 bomberos y empleados de la planta murieron a causa del síndrome de radiación aguda (ARS). De las 134 personas hospitalizadas inicialmente con RSA, 14 murieron de cánceres inducidos por radiación en los diez años siguientes.

Las estimaciones del número final de muertos por enfermedades relacionadas con la radiación oscilan entre 9.000, según la Organización Mundial de la Salud, y 90.000, según las estimaciones de la organización ecologista Greenpeace.

Chernóbil sigue siendo el mayor accidente de la historia en una planta de energía nuclear.

Periodistas de Euronews de Ucrania, Rusia, Alemania, Polonia, Turquía, Irán y Hungría comparten sus recuerdos de la época.

Natalia Liubchenkova, Kiev, Ucrania (entonces República Socialista Soviética de Ucrania) - a 135 km de Chernóbil

Natalia, que nació y creció en Kiev, tenía 18 meses cuando ocurrió el desastre de Chernóbil. Después, sus padres la enviaron a quedarse con amigos de la familia, acompañada por su abuela, en Kharkiv (Járkov, en español), Ucrania oriental, a 610 kilómetros del emplazamiento de la central nuclear.

"No tengo muchos recuerdos, obviamente, de ese período de tiempo del desastre real, pero sí tengo en mi mente lo que es como un corto videoclip. Recuerdo una especie de pánico cuando íbamos a la estación de tren, y sabía que iba a viajar a alguna parte".

"Los siguientes meses los pasé en Kharkiv. Ahí es donde me enviaron mis padres cuando se enteraron de que esta situación en Chernóbil podría afectarnos realmente. Eso fue probablemente un par de semanas después de que sucediera. Mi padre vio que las guarderías estaban siendo evacuadas, así que sabía que era algo serio".

"También, en ese momento, circulaban rumores de que los políticos de alto rango estaban enviando a sus hijos lejos y los aeropuertos estaban repletos de ellos. Si hay algo que ocultar, se extenderá de todos modos, incluso si hay una enorme máquina de propaganda que está tratando de ocultarlo de la gente".

"En Kharkiv, aprendí a decir esta frase: ``¿Dónde está mi madre? Mi madre está en Kiev'. Cuando finalmente volví a casa en Kiev, estaba mi madre, y me preguntó, '¿dónde está tu madre?' Y le dije que mi madre estaba en Kiev, justo en su cara. Fue un momento difícil para mi madre porque, obviamente, parecía que no la reconocía".

"Ahora creo que crecí con la idea de que Chernóbil estaba allí, era algo natural, y sólo desde que me convertí en adulta me di cuenta de la magnitud de la situación. Creo que esta es la razón por la que nunca lo hablamos adecuadamente, nunca lo explicamos correctamente, cómo sucedió o cómo afectó a la gente".

"Tenemos esta tendencia a hacer héroes a diferentes figuras en nuestra historia, pero no recuerdo que nadie nos cuente las historias de las personas que se enfrentaron al desastre, los llamados liquidadores, que en realidad pusieron sus vidas en peligro".

Olena Liubchenkova, la madre de Natalia

En la primavera de 1986 Olena tenía 22 años, trabajaba como economista y vivía con su marido y su hija en Kiev. A pesar de haber tomado la decisión de alejar a su hija de Kiev, dice que no se dio cuenta de la magnitud del peligro y los daños de Chernóbil hasta unos seis meses después de la catástrofe.

"La primera vez que oí hablar de la catástrofe de Chernóbil fue cuando mi abuela llamó y dijo que había oído en la iglesia que había habido una explosión en la central nuclear. Mi primera reacción fue que era imposible. Le dije a mi abuela que tenía un nuevo 'fin del mundo' cada semana. Y habíamos aprendido en la escuela que la industria nuclear está muy bien regulada".

"En un día o dos, mi vecino me dijo que los niños estaban siendo evacuados de Prípiat [la ciudad más cercana a la planta y el hogar de la mayoría de sus trabajadores] y que estaban enfermos. Y luego los adultos fueron evacuados. Pero aún así, pensamos, bueno, eso está en Prípiat, a 130 kilómetros, si tuviéramos algún problema nos lo dirían".

"El 1 de mayo, hubo una celebración anual. Había ambiente festivo, y recuerdo que hacía mucho calor, no ocurre a menudo que el 1 de mayo sea tan cálido, más de 25 grados. Las ventanas estaban abiertas, todo el mundo estaba afuera. Fue divertido, nadie pensaba en Chernóbil".

"El 14 de mayo fue evacuado el jardín de infancia que pertenece a la planta de fabricación donde trabajaba mi marido. Fue entonces cuando milagrosamente logró conseguir billetes de tren, que eran imposibles de comprar [debido al número de personas que intentaban salir], y llevó a Natalia a Kharkiv para que se encontrara con su abuela".

"Todavía no tenía pánico, no entendía cómo la [radiación] puede afectar nuestra salud. Estaba muy triste porque mi pequeña bebé, que siempre estaba a mi lado, se fuera a algún lado sin mí. Que aprendería a hablar sin mí, a sostener sus primeros libros sin mí".

Mykola Usaty, el padre de Natalia

Mykola tenía 27 años en el momento del desastre y trabajaba como ingeniero mecánico jefe en una planta que fabricaba herramientas.

"El 26 de abril fue un día muy bonito y soleado. Era sábado, un día laborable para mí, y la primera vez que supe del accidente fue cuando estaba cerca de la fábrica hablando con mis colegas, y alguien dijo: 'Sabes, muchas ambulancias pasaron en dirección a Chernóbil, probablemente algo ha pasado en la central nuclear'''.

"Recuerdo que a nuestra planta se le ordenó hacer estos enormes contenedores de metal. Muchos de ellos. No entendíamos para qué, pero teníamos el equipo necesario porque se trataba de una planta industrial. Resulta que se trataba de contenedores llenos de arena que se lanzaba desde los helicópteros al reactor dañado, para apagar el fuego o contener la radiación".

"También nos dijeron que teníamos que limpiar los edificios de la fábrica con agua, y los limpiamos, las paredes y los suelos, todo lo que pudimos".

"Hubo muchos rumores y especulaciones, ya que no teníamos información. Probablemente fue a mediados de mayo cuando la gente empezó a dejar la ciudad, especialmente las familias con niños pequeños. Todo el mundo intentaba marcharse, o al menos despedir a los niños, porque las fábricas seguían funcionando, Kiev seguía trabajando como de costumbre".

REUTERS/Gleb Garanich

Anton Khmelnov, Moscú, Rusia (entonces Unión Soviética) - a 853 km de Chernóbil

Anton tenía 13 años en el momento de la catástrofe y vivía en Moscú, entonces capital de la Unión Soviética. Recuerda haber hecho bromas con sus compañeros de clase sobre Chernóbil, y que su tío fue a trabajar al lugar del accidente, pero no dijo exactamente qué estaba haciendo allí.

"Para nosotros, fueron noticias que no llegaron de inmediato debido a la forma en que circulaba la información en ese momento. No teníamos Internet, las noticias llegaron gota a gota, poco a poco. Pero más tarde, con más apertura en la sociedad, creo que aprendimos mucho más.

"Teníamos alguna información porque uno de mis tíos fue enviado bajo obligación militar a hacer algún trabajo [relacionado con el desastre]. No éramos realmente conscientes de qué tipo de cosa era, se hacía en relativo secreto. Sabíamos a través de la familia que él [sufrió] algunos efectos físicos, pero todavía está vivo y es un hombre muy viejo".

"Siendo niños, bromeábamos sobre todo con lo que pasó. Y nuestros padres y abuelos solían decirnos, ten cuidado cuando estás corriendo alrededor de la lluvia ácida. Pero las historias de la lluvia ácida existían desde la Guerra Fría. Era una frase que formaba parte de las bromas de la época".

"Chernóbil fue percibido como un desastre común porque la Unión Soviética era un país unido. El gobierno [para trabajar] en Chernóbil trajo gente de todas partes del país. Así que podrían ser ucranianos, o rusos, o de otras repúblicas. Creo que es importante decir que era un dolor común. Luego, después del colapso de la Unión Soviética, retrocedió un poco detrás de la frontera que crecía. Ahora es otro país. Ya no es lo mismo que tener un desastre en tu propio país".

Sigrid Ulrich, Múnich, Alemania (entonces Alemania Occidental) - a 1.800 km de Chernóbil

Sigrid Ulrich vivía en Munich en 1986, trabajaba como periodista para la agencia de prensa alemana Deutsche Presse-Agentur (dpa), y tenía 33 años. Recuerda la confusión ante una respuesta tardía y los temores por la contaminación de los alimentos.

"Mis principales recuerdos son de caos. Porque no hubo información durante, creo, dos días. La Unión Soviética confirmó el evento cuando se realizaron pruebas en Escandinavia que mostraron un incidente en algún lugar, dos o tres días después del evento. Y durante todo este tiempo hubo un fuerte viento que vino del este y tocó todos los países al oeste de Chernóbil. Y sólo nos dijeron después que no debíamos salir y que, sobre todo, no debíamos salir bajo la lluvia".

"Nos sentimos un poco abandonados. Hubo noticias de familias que, tan pronto como se publicó el informe, se llevaron a sus hijos en un avión y se fueron a Canadá o a algún otro lugar para quedarse unas semanas hasta que la situación se aclarara. Mi primo me dijo que unos amigos suyos lo hicieron".

"Había muchas verduras que tiraron. Todavía hoy en día hay jabalíes de esta zona que se supone que no se deben comer. Y uno de los problemas era con la leche, y qué hacer con ella. Terminó siendo almacenado en unos 200 vagones de tren, porque era venenosa".

"Había un ministro de medio ambiente en Baviera que tomó un líquido blanco [frente a] las cámaras y dijo que no era peligroso [beber] leche, y metió un dedo y se lo lamió. Y 20 años después nos dijeron que él metió un dedo pero se lamió otro".

"Chernóbil fue una especie de [hito] en el siglo XX, como el viaje a la Luna o el asesinato de Kennedy. Mi hija dice que en su opinión terminó la era de Woodstock [el legendario festival de música y arte]. Ella me dice que tuve suerte, que tuve 20 años de la ilusión de Woodstock, que algo podría cambiar a escala mundial. Y se acabó, porque nos dimos cuenta de que las catástrofes provocadas por el hombre son incontrolables. Así que fue el comienzo de todo el problema de la tecnología y el cambio climático, para mí fue el inicio".

Sebastian Zimmermann, Iserlohn, Alemania (entonces Alemania Occidental) - a 1.800 km de Chernóbil

Sebastian tenía cuatro años cuando ocurrió el desastre de Chernobyl y vivía con sus padres en Iserlohn, una ciudad cercana a Dortmund. Recuerda las advertencias sobre jugar afuera y no comer vegetales durante una semana.

"Tenía cuatro años, así que no tengo recuerdos completos de la época, pero mis padres me dijeron que no jugara en el arenero del jardín, y era muy importante porque la lluvia estaba llena de radioactividad. Y no deberíamos comer setas, y durante la primera semana, creo, cualquier verdura".

"No lo explicaron, sólo dijeron que era peligroso jugar en la arena, que sería insalubre, que es sólo por una semana, pero que no debía hacerlo. Alrededor de los ocho o nueve años de edad obtuve más información acerca de por qué. Y me di cuenta de que era bueno no haber jugado en la caja de arena".

"Mis padres fueron informados muy rápidamente. Y mi padre era ingeniero, así que le interesaban las cosas técnicas y lo tenía muy claro. En otros países, como Francia o Alemania del Este, lo mantuvieron en secreto. Teníamos buena información. Era bien conocido, no era un secreto. Teníamos información de la televisión, la radio y los periódicos".

REUTERS/Gleb Garanich
La nueva estructura de confinamiento de seguridad en la central de Chernóbil en 2016REUTERS/Gleb Garanich

Thomas Siemienski, Breslavia, Polonia - 1.078 km de Chernóbil

Thomas tenía 29 años en la primavera de 1986, vivía en Breslavia, en el oeste de Polonia, y trabajaba como investigador en lingüística en la universidad de la ciudad. Aunque Polonia no formaba parte de la URSS, su gobierno comunista era considerada un "estado satélite" soviético.

"En primer lugar, debes saber que en los países comunistas, los desastres no ocurrieron. Al menos no oficialmente. Pero muchas personas en Polonia estaban al tanto del desastre de Chernóbil porque escuchaban la radio extranjera como Radio Free Europe o Voice of America. Así que sabíamos que algo estaba pasando, no exactamente qué, pero éramos conscientes del posible peligro en el lugar. Pero cuando no hay información oficial clara, hay mucho espacio para rumores o pánico o comportamientos extraños".

"Estaba en el lugar donde trabajaba en ese momento y vi a una señora con una pequeña botella de yodo. Lo usamos para desinfectar heridas. Era un producto muy popular por eso. No era muy agradable porque quema cuando se usa en una herida. Vi a esta señora con el biberón y pensé que necesitaba desinfectar algo".

"Y luego la vi beberlo. Y eso fue muy sorprendente y un poco aterrador, pero alguien explicó que, según los rumores, había que beber yodo porque protege contra los efectos de la radiación. Todavía, 33 años después, no sé si esto era verdad."

Zeki Saatci, Şile, Turquía - 1.445 km de Chernóbil

Zeki tenía ocho años en el momento del desastre, y vivía en la ciudad turca de Şile, cerca de Estambul, en el borde occidental del mar Negro, que comparte orilla con Ucrania.

"La región del mar Negro es conocida por su producción de té y avellanas. En aquellos días se ofrecían alimentos locales a los alumnos de las escuelas públicas, en particular avellanas. Me encantaban, siguen siendo uno de mis aperitivos favoritos. Nuestra maestra nos dijo: 'La razón por la que los niños del mar Negro son más inteligentes es porque comen avellanas'. No he comprobado si esto es cierto, pero fue alentador".

"Sin embargo, después del incidente de Chernóbil, había dudas sobre si las avellanas habían estado expuestas a la radiación. Los rumores decían que no se podían vender a países europeos porque habían sido expuestas, y por eso se regalaban. Después de eso, recuerdo haber visto paquetes de avellanas sin terminar en los pupitres de las escuelas".

REUTERS/Valentyn Ogirenko
Los visitantes pasan por un puesto de control radiológico después de visitar Chernóbil en junio de 2019.REUTERS/Valentyn Ogirenko

Tuba Altunkaya, Düzce, Turquía - 1.460 km de Chernóbil

Tuba, que también es de la región del mar Negro de Turquía, tenía seis años en el momento del accidente. Ella también recuerda que a los adultos les preocupa que las avellanas que se repartían en la escuela puedieran causar cáncer.

"La mayoría de la gente creía que las avellanas y los tés estaban expuestos a altas radiaciones debido a la proximidad de sus campos a Ucrania. Hay muchos casos de cáncer y cada vez que alguien de la región del mar Negro pierde a un ser querido, les oigo decir que todo se debe a Chernóbil".

"Los casos de cáncer están aumentando en todo el mundo y las cifras son más altas en comparación con hace 20 ó 30 años debido a un mejor diagnóstico, por lo que no sé si se han realizado investigaciones sobre el papel de Chernóbil en las cifras del cáncer. Sea cierto o no, muchos de mis parientes culpan al desastre por las muertes".

Behnam Masoumi, Teherán, Irán - 3.100 km de Chernóbil

Behnam, que es de Teherán, tenía tres años cuando ocurrió el accidente de Chernóbil. En 1986, Irán había estado en guerra con Irak durante seis años y los alimentos se racionaban con un sistema de cupones, mientras que las exportaciones agrícolas -incluyendo arroz, frutas y verduras producidas en la verde región del Mar Caspio- se desplomaban. Chernóbil sigue siendo un tema de debate para los iraníes hoy en día, dada la fuerte alianza del país con Rusia (que ha denunciado la serie HBO) y su propio y controvertido programa nuclear.

"Irán había estado en guerra con Irak desde 1980. Pero dos años después del desastre de Chernobyl, en 1988, cuando Irán aceptó el alto el fuego y la economía se reanudó después de ocho años, hubo muchos rumores de que los países árabes no estaban comprando los productos agrícolas del norte de Irán debido a la preocupación por la radiactividad".

"En los años siguientes, cuando Irán reanudó plenamente su programa nuclear en la central nuclear de Bushehr para producir electricidad, los líderes de la República Islámica decidieron no trabajar en el proyecto con su aliado más cercano, Rusia, lo que sugiere que tenían preocupaciones sobre el desastre de Chernóbil. Invitaron a empresas japonesas y alemanas a colaborar con ellos en su lugar, aunque ambos abandonaron el proyecto al cabo de un mes. En 1995, nueve años después de la catástrofe, reanudaron su trabajo con Rusia".

"Hoy, tres décadas después de la catástrofe y cuando el programa nuclear de Irán es la preocupación más importante del Estado y del pueblo iraní, no hay preocupación por el caso de Chernóbil. Twitter está prohibido en Irán, pero es muy popular, ya que todo el mundo utiliza VPNs para acceder a él, y después de la emisión de la serie HBO, los usuarios iraníes de Twitter calificaron el programa de televisión de propaganda estadounidense".

Attila Kert, Pécs, Hungría - 1.375km de Chernóbil

Atila tenía 15 años en el momento del desastre de Chernóbil, y vivía en Pécs, al sur de la Hungría controlada por los soviéticos, que entonces formaba parte del Bloque Oriental de los países comunistas.

"Recuerdo que, un par de días después de la explosión, cuando nos enteramos de la primera noticia, un grupo de estudiantes mayores de la escuela, los que estaban a punto de tomar el examen de ingreso a la escuela de medicina, vinieron vestidos con uniformes médicos verdes y construyeron un enorme cráneo en el patio de la escuela hecho de coles, que se vendían en el mercado por un simbólico 1 florín (en lugar de los 20-30 habituales), por temor a la contaminación nuclear".

"Las noticias en la radio estatal seguían diciendo que no había habido un aumento significativo de la radiación, que no había peligro. Y sin embargo, en las semanas siguientes hablaban con alegría sobre cómo estaban disminuyendo los niveles de radiación. Me di cuenta de que era parte de la propaganda comunista. Como cuando un niño se lastima a sí mismo y tratas de calmarlo diciendo,'oh, no es nada'. Y una hora más tarde dices, 'oh, está mucho, mucho mejor'".