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El uso del aire acondicionado se ha duplicado en Europa desde 1990

Una bomba de calor en Biddinghuizen, Países Bajos, el 27 de mayo de 2023.
Una bomba de calor en Biddinghuizen, Países Bajos, el 27 de mayo de 2023. Derechos de autor Martin Meissner/Copyright 2023 The AP. All rights reserved.
Derechos de autor Martin Meissner/Copyright 2023 The AP. All rights reserved.
Por Marie Jamet
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Este artículo se publicó originalmente en francés

Las de aparatos de aire acondicionado y bombas de calor no dejan de aumentar, sobre todo en los países del sur de Europa

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Culturalmente, los europeos siguen resistiéndose al aire acondicionado. Sin embargo, las cifras demuestran que, a medida que suben las temperaturas, el uso del aire acondicionado no deja de aumentar en el continente.

Según el último informe sobre el tema de la Agencia Internacional de la Energía (AIE), fechado en 2018 y basado en datos de 2016, la Unión Europea tiene muchos menos sistemas de aire acondicionado que China o Estados Unidos, tanto en términos absolutos (96,5 millones de unidades) como por cada 1.000 habitantes (unas 20 unidades por cada 1.000 habitantes).

En aquel momento, sólo tres países concentraban dos tercios de los sistemas de aire acondicionado del mundo: China, Estados Unidos y Japón.

Según datos más recientes pero menos precisos de la AIE, la tasa de penetración del aire acondicionado en 2022 será del 90% en Estados Unidos y sólo del 19% en Europa.

En sus proyecciones para la Unión Europea, la AIE prevé 130 millones de unidades instaladas de aquí a 2023 y estima que el número de unidades debería cuadruplicarse en el continente de aquí a 2050.

Una característica específica del mercado europeo en comparación con el de los demás países estudiados es que el aire acondicionado se instaló primero en edificios comerciales, como oficinas, y no en viviendas particulares.

Según la AIE, el aire acondicionado progresa más rápidamente en el mercado doméstico que en los edificios comerciales, pero sigue siendo a menudo un pequeño lujo.

Un estudiorealizado en 16 países por cuatro investigadores de las Universidades de Berkley (Estados Unidos) y Mannheim (Alemania) muestra que, en general, el número de hogares que instalan aire acondicionado es mayor en los países más ricos y está aumentando de forma más acusada entre los hogares más acomodados. El coste de la instalación es un obstáculo; el aumento de la factura energética una vez que el aire acondicionado está en funcionamiento es otro.

El círculo vicioso del aire acondicionado

El aumento del uso del aire acondicionado tiene tres efectos a lo largo de la vida de un sistema de aire acondicionado, desde la producción hasta la entrega, el funcionamiento y el reciclaje:

  1. un aumento del consumo de energía
  2. un aumento de los gases de efecto invernadero
  3. un aire más caliente, sobre todo en las ciudades, con el efecto isla de calor.

Según la Agencia Internacional de la Energía (AIE), el aire acondicionado es actualmente responsable de la emisión de unos mil millones de toneladas de CO2 al año, de un total de 37 mil millones de toneladas emitidas en todo el mundo.

Clara Camarasa, experta de la Agencia Internacional de la Energía (AIE), explica que el aire acondicionado "puede ejercer una inmensa presión sobre las redes eléctricas y acelerar las emisiones de gases de efecto invernadero, agravando la crisis climática".

Y añade: "El rápido crecimiento de las necesidades [de aire acondicionado] puede conducir al uso de equipos ineficientes y de alto consumo energético. Además, los aparatos de aire acondicionado suelen necesitar grandes volúmenes de agua, y algunos de ellos, con determinados refrigerantes, tienen un potencial de calentamiento especial, que también es perjudicial para la capa de ozono".

La necesidad de refrigeración de los edificios se cuadruplicó entre 1979 y 2022 en la Unión Europea, y cada vez es más evidente en el norte del continente.

Según Eurostat, la refrigeración por aire sólo representa actualmente el 0,5% del consumo final de energía de los hogares europeos. Este porcentaje varía según la situación geográfica de los países y su exposición a las altas temperaturas.

En las ciudades, el uso del aire acondicionado acentúa el efecto isla de calor. Además de contribuir al cambio climático global, los sistemas de aire acondicionado enfrían los edificios, que almacenan calor y lo liberan de nuevo, sobre todo por la noche.

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En Francia, un equipo del Cired (Centre international de recherche sur l'environnement et le développement) dirigido por Vincent Viguié, investigador en economía del cambio climático, ha simulado la combinación de una ola de calor y el nivel de aire acondicionado en la ciudad de París.

Han calculado que la temperatura en las calles de París aumentaría 2,4°C por la noche si todos los edificios climatizados de la ciudad mantuvieran una temperatura interior de 23°C durante una ola de calor de nueve días y 38°C de duración. Esta ola de calor volverá a impulsar el uso del aire acondicionado, en un círculo vicioso que sugiere que deberíamos abandonar definitivamente la refrigeración de los edificios.

¿Una necesidad básica?

Sin embargo, en algunas regiones, el aire acondicionado se está convirtiendo cada vez más en una necesidad.

"Algunos puristas piensan que no deberíamos utilizar el aire acondicionado, pero yo creo que no es factible", afirma Robert Dubrow, director del Centro sobre Cambio Climático y Salud de la Universidad de Yale.

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El acceso al aire acondicionado ya salva decenas de miles de vidas al año, cifra que va en aumento, según un reciente informe de la AIE, del que es uno de los autores. Los estudios demuestran que el riesgo de muerte por calor se reduce en torno al 75% en los hogares con aire acondicionado.

Todos los expertos coinciden en que lo sensato no es reducir el uso del aire acondicionado como tal, sino promover sistemas más eficientes, por un lado, y dar prioridad al aislamiento de los edificios y a la plantación de vegetación, por otro.

Clara Camarasa, experta de la Agencia Internacional de la Energía (AIE), señala que "las_soluciones basadas en la naturaleza (...) suscitan un interés creciente como medio para combatir las islas de calor urbanas. Los espacios verdes, los tejados verdes... (y) pueden hacer que las ciudades sean más resilientes, como complemento de las tecnologías eficientes"._

Por eso cree que "dar prioridad a las bombas de calor reversibles y mejorar el aislamiento de los edificios puede ayudar a construir ciudades más sostenibles y resilientes, al tiempo que se hace frente al aumento de la demanda de energía".

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