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El cúmulo de galaxias de Perseo captado por el telescopio Euclid de la ESA.
El cúmulo de galaxias de Perseo captado por el telescopio Euclid de la ESA. Derechos de autor ESA
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La Agencia Espacial Europea revela las primeras imágenes del telescopio Euclid que muestran el universo como nunca se ha visto

Por David Walsh
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Las fotos ofrecen la visión más nítida del cosmos hasta la fecha, mientras el telescopio continúa su misión de desvelar los misterios de los confines más lejanos del espacio, conocidos como el "universo oscuro".

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La Agencia Espacial Europea (ESA) desveló el martes las primeras imágenes de su telescopio Euclid.

Las fotos enseñan la visión más nítida del cosmos hasta el momento, mientras el telescopio continúa su misión de entender los dos mayores enigmas del universo: la materia oscura y la energía oscura.

El telescopio Euclid fue lanzado en julio a bordo de un cohete SpaceX desde Cabo Cañaveral (EE.UU.) en una misión de 6 años para explorar una zona del espacio situada a 1,5 millones de kilómetros.

Tardó un mes en llegar a su destino y ahora ha comenzado a enviar sus descubrimientos a la Tierra mientras sigue investigando cómo la materia oscura y la energía oscura influyeron en el aspecto actual de nuestro universo.

La materia oscura atrae a las galaxias y hace que giren más rápidamente de lo que la materia visible por sí sola puede explicar; la energía oscura está impulsando la expansión acelerada del universo". Euclid permitirá por primera vez a los cosmólogos estudiar conjuntamente estos misterios oscuros que compiten entre sí", declaró Carole Mundell, directora Científica de la ESA.

"Euclid supondrá un salto en nuestra comprensión del cosmos en su conjunto, y estas exquisitas imágenes de Euclid demuestran que la misión está preparada para ayudar a responder a uno de los mayores misterios de la física moderna".

Más de 100.000 galaxias distantes en el cúmulo de Perseo fueron captadas por la imagen infrarroja de Euclides.
Más de 100.000 galaxias distantes en el cúmulo de Perseo fueron captadas por la imagen infrarroja de Euclides.ESA

¿Cuál es la misión de Euclid?

Observando las formas, distancias y movimientos de miles de millones de galaxias a 10.000 millones de años luz mediante sensores infrarrojos, el equipo de Euclid espera crear el mayor mapa cósmico en 3D jamás realizado.

El telescopio, que lleva el nombre del matemático griego Euclides, explorará miles de millones de galaxias que cubren más de un tercio del cielo.

Los detectores infrarrojos de Euclides -aportados por la agencia espacial estadounidense NASA (que también lanzará su propio telescopio, llamado Roman, en 2027)- le permiten crear una imagen extraordinariamente nítida de una enorme franja del cielo en una sola sesión.

Las imágenes recién publicadas han permitido al equipo enfocar con nitidez galaxias lejanas nunca antes vistas.

"Nunca habíamos visto imágenes astronómicas como éstas, con tantos detalles. Son aún más bellas y nítidas de lo que podíamos esperar, y nos muestran muchas características nunca antes vistas en zonas bien conocidas del universo cercano. Ahora estamos preparados para observar miles de millones de galaxias y estudiar su evolución a lo largo del tiempo cósmico", declaró René Laureijs, científico jefe de la misión.

"Nuestros elevados estándares para este telescopio han merecido la pena: que haya tanto detalle en estas imágenes se debe a un diseño óptico especial, a una fabricación y montaje perfectos del telescopio y los instrumentos, y a un control extremadamente preciso del apuntamiento y la temperatura", añadió Giuseppe Racca, director del Proyecto Euclid.

La luz de las galaxias que antes no se veían tarda más de 10 mil millones de años en llegar a la Tierra.
La luz de las galaxias que antes no se veían tarda más de 10 mil millones de años en llegar a la Tierra.ESA

¿Qué se ve en las imágenes?

Por primera vez, los científicos han podido distinguir muchas galaxias débiles que hasta ahora no se habían visto.

Una de las imágenes más asombrosas es la de las 1.000 galaxias pertenecientes al Cúmulo de Perseo, y las más de 100.000 galaxias adicionales más alejadas en el fondo.

Algunas de las galaxias ahora visibles con minucioso detalle gracias a las imágenes de Euclides están tan distantes que su luz ha tardado 10.000 millones de años en llegar hasta nosotros.

La vista de Euclides de la galaxia espiral IC 342, conocida como la "Galaxia Oculta", que es similar a la Vía Láctea.
La vista de Euclides de la galaxia espiral IC 342, conocida como la "Galaxia Oculta", que es similar a la Vía Láctea.ESA

Los científicos creen que los cúmulos de galaxias como Perseo sólo pueden haberse formado si existe materia oscura en el universo.

Euclid seguirá observando numerosos cúmulos de galaxias como Perseo, revelando el elemento "oscuro" que los mantiene unidos.

Una de las primeras galaxias observadas por Euclides es la bien llamada "Galaxia Oculta", también conocida como IC 342 o Caldwell 5. Su aspecto es similar al de nuestra propia Láctea.

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Con un aspecto similar al de nuestra Vía Láctea, Euclid ha podido desvelar información vital sobre las estrellas de esta galaxia gracias a sus detectores infrarrojos.

Editor de vídeo • Aisling Ní Chúláin

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