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¿Qué es el Artículo 16 del Protocolo de Irlanda del Norte?

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Por Euronews
Manifestación en Irlanda del Norte contra el Protocolo
Manifestación en Irlanda del Norte contra el Protocolo   -   Derechos de autor  Peter Morrison/AP

Las disputas en torno al Brexit están lejos de haber terminado.

Reino Unido ha hecho saber que podría activar el Artículo 16 y suspender unilateralmente partes del Protocolo de Irlanda del Norte que regula el tráfico de mercancías.

Un recurso drástico que echaría por tierra todos los esfuerzos negociadores actualmente en curso para resolver las disputas comerciales entre Londres y Bruselas.

¿Qué es el Protocolo de Irlanda del Norte?

El Protocolo de Irlanda del Norte es parte del acuerdo del Brexit que alcanzaron la Unión Europea y Reino Unido.

Fue diseñado para evitar una frontera dura entre las dos Irlandas y básicamente impide que se establezcan controles de mercancías para los productos procedentes de Irlanda del Norte (que forma parte de Reino Unido) y que entran en la República de Irlanda (que forma parte de la UE). Su razón de ser es preservar el Acuerdo de Viernes Santo de 1998 que puso fin a décadas de violencia sectaria.

A nivel técnico, el Protoco establece que Irlanda del Norte debe cumplir con las reglas del mercado único de la UE. Lo que a su vez, en términos prácticos, implica establecer controles para una serie de productos procedentes de Inglaterra, Escocia y Gales.

Los Unionistas de Irlanda del Norte han puesto el grito en el cielo. Afirman que el Protocolo no sólo debilita los lazos con Reino Unido, sino que además provoca problemas de desabastecimiento.

El pasado mes de octubre, Bruselas realizó una serie de concesiones para rebajar la tensión, acordando una reducción de la burocracia y de los controles aduaneros entre Reino Unido e Irlanda del Norte.

Estas disposiciones permitieron poner fin a la llamada "guerra de las salchichas" ya que uno de los principales productos afectados eran las carnes refrigeradas.

Sin embargo, la Unión Europea se negó en firme a cuestionar el papel de supervisión del Tribunal de Justicia de la Unión Europea, tal y como exigía el gobierno británico.

¿Qué es el Artículo 16 del Protocolo?

El Artículo 16 es un mecanismo que permite, a cualquiera de las partes, tomar medidas unilaterales de salvaguardia en caso de que el Protocolo dé lugar a "graves dificultades económicas, sociales o ambientales que puedan persistir o desviar el comercio".

Las medidas deben restringirse en alcance y duración a lo que sea "estrictamente necesario para remediar la situación", dice el artículo. Lo que significa que no están destinadas a interrumpir o suspender el Protocolo.

Si la UE o el Reino Unido activan la cláusula, la otra parte puede tomar medidas proporcionales para "remediar el desequilibrio".

La parte que decide aplicar medidas de salvaguardia debe notificar la decisión a la otra parte "sin demora" y proporcionar "toda la información pertinente". Tanto Reino Unido como la UE inician después y de manera inmediata consultas para encontrar una solución.

¿Se ha activado el artículo 16?

La UE se planteó activar el Artículo 16 durante su enfretamiento con la compañía farmacéutica AstraZeneca.

La idea era controlar la exportación de las vacunas contra la COVID-19 entre la Unión Europea e Irlanda del Norte para evitar que la producción europea se desviarán hacia Reino Unido.

Pero la Comisión cambió r´apidamente de opinión tras el aluvión de críticas que recibió desde Dublín y Londres.

¿Qué medidas de salvaguardia puede adoptar Reino Unido?

"No está del todo claro qué haría el gobierno de Reino Unido con el Artículo 16 y qué medidas tomaría", ha explicado a Euronews Jess Sargeant, investigador del think tank Institute for Government.

Londres ya ha introducido unilateralmente períodos de gracia en los controles aduaneros de ciertas mercancías y el Protocolo establece que cualquier medida debe abordar un problema específico.

"Si el gobierno británico estableciera que los problemas derivan de los procesos aduaneros, podría decir que utalizando el Artículo 16 para eliminar esos procesos se acabaría con el problema", continua Sargeant.

"Pero existe la idea de que el gobierno británico podría ir más allá y utilizar el Artículo 16 para suspender casi todas sus obligaciones relacionadas con el comercio. Y no está claro si eso respetaría estrictamente los términos del artículo 16. Así que todavía no sabemos exactamente que pasaría en la práctica".

¿Qué puede hacer la UE?

Según el Protocolo, tras la activación del Artículo 16 se inicia, inmediatamente, un mes de negociaciones entre Reino Unido y el Comité Conjunto de la UE antes de que se introduzcan las medidas de salvaguardia. Y una vez introducidas, deben revisarse cada tres meses.

Sin embargo, si Bruselas decide que Londres está utilizando el artículo 16 de forma inadecuada o que infringe el Acuerdo de Retirada, puede recurrir al mecanismo de resolución de conflictos.

"Esto crearía un panel de arbitraje que consideraría el tema y presentaría una opinión sobre si Reino Unido ha violado el Protocolo y el Acuerdo de Retirada [Brexit] de manera más amplia", explica Sargeant.

"Si considera que lo ha violado, entonces la UE puede suspender partes del Acuerdo de Retirada y también del Acuerdo de Comercio y Cooperación", lo que le permitiría imponer aranceles en algunas áreas".