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Navidad en España: las tradiciones pueden ser bulliciosas, divertidas y, a veces, extrañas

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Por Heather Galloway
Persona vestida de payaso salta al Mediterráneo en Barcelona mientras participa en la Copa Nadal, una tradicional competición de natación que se celebra cada 25 de diciembre.
Persona vestida de payaso salta al Mediterráneo en Barcelona mientras participa en la Copa Nadal, una tradicional competición de natación que se celebra cada 25 de diciembre.   -   Derechos de autor  AP / Manu Fernandez

No hay medias tintas cuando se trata de la fiesta en España, por lo que no es de extrañar que el país albergue una de las celebraciones navideñas más multifacéticas del planeta.

Incluso cuando una sexta ola de la pandemia se extiende por todo el país, sus ciudadanos están aprovechando al máximo la temporada, con bares y restaurantes que permanecen abiertos y cenas de trabajo como si ómicron fuera un chip de ordenador y no una cepa nueva y altamente contagiosa del virus.

Este enfoque generalizado de seguir como de costumbre está siendo etiquetado como el "efecto Ayuso": Isabel Díaz Ayuso es la presidenta de la región de Madrid, que obtuvo una victoria aplastante en las elecciones de mayo pasado apelando a la devoción del país por las tapas y cañas, cervezas y bocadillos.

El espectáculo (de Navidad) debe continuar, pero no siempre fue así. De hecho, la Navidad tardó un poco en ponerse de moda en España ya que, para el año 529 d.C., cuando Justiniano el Grande ordenó a todo el Imperio Romano que celebrara el nacimiento de Jesús el 25 de diciembre, las festividades del solsticio de invierno ya iluminaban los meses de invierno entre el 20 y el 23 de diciembre.

De hecho, los españoles tardaron al menos 100 años en abrazar la nueva fiesta, que se mezcló con una serie de tradiciones folclóricas antiguas.

Crédito: AP
Trabajadores de una gasolinera celebran con amigos y clientes tras ganar el segundo premio de la lotería de Navidad "El Gordo" en Santa Cruz de Tenerife.Crédito: AP

A falta de la solemnidad de la Navidad anglosajona, la bulliciosa versión española de las vacaciones casi podría confundirse con irreverencia. Por ejemplo, una de las figuras de los omnipresentes belenes que adornan la plaza de todos los pueblos españoles es el caganer, un pastor "haciendo de vientre" que se encuentra agachado en la parte de atrás con los pantalones bajados y con una gorra de campesino catalán en la cabeza.

Muchos villancicos españoles también son algo más ruidosos que los más corales que se cantan religiosamente todos los años en otros lugares, probablemente porque muchos de ellos han sido adaptados de animadas canciones rurales que se remontan al siglo XV.

¿Cuáles son las tradiciones navideñas en España?

Irreverente o no, la fiesta comienza en serio el 8 de diciembre, marcado como el Día de la Inmaculada Concepción desde 1644; no la concepción de Jesús como se podría pensar, sino de su madre, la Virgen María.

Hermanada con el Día de la Constitución el 6 de diciembre, la festividad ofrece a los españoles la excusa perfecta para bajar la persiana durante la mayor parte de la semana con el fin de recargar las pilas para la implacable ronda de almuerzos y cenas familiares conforme llega el 25.

La principal reunión familiar tiene lugar en Nochebuena y no en Navidad, excepto en Cataluña. Y, dependiendo de la región, la fiesta puede consistir en un asado o pescado y, la mayoría de las veces, una amplia gama de mariscos, con confitería de mazapán y turrones y dulces para completar, todo preparado después de un día de trabajo como el 24, que no es un día festivo.

Por supuesto, hay variaciones. En el norte más frío: en Galicia se prefiere el bacalao al horno, servido con verduras de invierno como la coliflor o el repollo, mientras que en Asturias gusta el chivo asado y en el País Vasco los caracoles y los cardos (básicamente un cardo), regado con cantidades de vino caliente. Más al sur, en Murcia y Andalucía, el pollo asado e incluso el pavo son candidatos frecuentes para el menú navideño.

Para aquellos a quienes les gusta terminar la comida con una explosión, una exhibición de fuegos artificiales en el patio trasero es la respuesta de España al "Christmas cracker" británico. Una alternativa más serena es la tradicional Misa de Gallo o la misa de medianoche del Gallo.

Este es el momento de la noche en que los niños de los países anglosajones miran hacia el cielo con la esperanza de ver fugazmente un trineo... pero Papá Noel no es el principal portador de regalos aquí. De hecho, Santa ni siquiera se detuvo en España en absoluto hasta la década de 1980, y hoy en día generalmente deposita una ofrenda simbólica, dejando el trabajo principal a los tres Reyes Magos que llegan cargados de juguetes la víspera de la Epifanía el 6 de enero.

Sin embargo, el norte del País Vasco y Galicia tienen su propia versión de Santa, ambos carboneros, conocidos respectivamente como Olentzero y Apalpador, que viven el resto del año en lo profundo de los bosques.

AP / Andres Kudacki
Gansos con adornos navideños desfilan en Madrid en la víspera de la Epifanía, una fiesta cristiana que celebra la historia de los tres reyes magos.AP / Andres Kudacki

¿Y el Año Nuevo?

La víspera de Año Nuevo se celebra una vez más con la familia extensa y una comida que culmina con la ingesta de 12 uvas cuando el reloj marca la medianoche, una uva por cada campanada, lo que representa la suerte de cada mes del año que viene. Una vez que se ha observado esa sagrada tradición, los miembros más jóvenes de la familia se van de fiesta hasta el amanecer.

En este punto se podría pensar que habría un clamor colectivo de que ya es suficiente celebración. Pero, justo cuando los europeos del norte están quitando sus adornos navideños, los españoles están reanudando la fiesta con la procesión de los Reyes Magos, o cabalgata, que recorre las calles de cada ciudad y pueblo del país, con sus carrozas transportando a niños que arrojan caramelos a los que la contemplan.

En un intento por superar las expectativas, Madrid ha introducido gradualmente un número creciente de animales en el desfile, generalmente caballos, a veces gansos y el año pasado camellos. Sin embargo, si el nuevo proyecto de ley de protección animal se aprueba en el Parlamento, esta es una tradición que pronto será eliminada.

Con el desfile terminado, los niños se apresuran a volver a casa para dejar sus zapatos para que lo llenen los Reyes Magos, con suerte no con carbón. Los orígenes de esta tradición se encuentran en la historia de dos amigos de Jesús que se compadecieron de que no tuviera zapatos y decidieron regalarle los suyos, que limpiaron y se dispusieron a secar, gesto que se dice que recompensaron los Reyes llenando los zapatos de regalos.

AP / Bernat Armangue
Las luces de Navidad en el centro de Madrid, España, el 21 de diciembre de 2021. La tradición es recibir el año nuevo en la Puerta del Sol.AP / Bernat Armangue

El Día de Reyes, el 6 de enero

 es un evento relativamente más tranquilo, en el que se visita a la familia y se come un roscón, un bollo con forma de rosquilla grande que contiene dos "sorpresas", tradicionalmente un niño Jesús de plástico y una judía. Los que tienen en su pedazo al niño Jesús están destinados a convertirse ellos mismos en reyes, mientras que el frijol significa comprar el roscón al año siguiente.

Adornado con coloridas frutas confitadas que simbolizan las joyas en las coronas de los reyes, el roscón en realidad es anterior a la Navidad, ya que se servía típicamente ya en el siglo II d.C. para la fiesta de Las Saturnales que honraba al dios Saturno y marcaba el final de la época más oscura del año.

Y así el maratón de Navidad llega a su fin, pero a medida que comienza el año nuevo, también lo hacen las muchas otras fiestas que celebran una gran cantidad de santos y vírgenes. De hecho, se podría decir que, al menos en España, la fiesta apenas comienza.