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Hace un año de la declaración de la pandemia de COVID-19: ¿Actuó demasiado tarde la OMS?

Por Lauren Chadwick
Los responsables de la OMS el 11 de marzo de 2020 declaran que la COVID-19 se ha convertido en una situación de pandemia
Los responsables de la OMS el 11 de marzo de 2020 declaran que la COVID-19 se ha convertido en una situación de pandemia   -   Derechos de autor  FABRICE COFFRINI/AFP or licensors
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Hace exactamente un año, durante una abarrotada rueda de prensa que hoy parecería imposible, la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró que la COVID-19 era una pandemia.

Algunos dicen que esa declaración llegó demasiado tarde, facilitando el caos y las dificultades que seguirían a lo largo del año siguiente, con la mitad de la humanidad bajo las restricciones del virus apenas un mes después.

"A principios de enero sabíamos que se trataba de una pandemia y muchos de nosotros lo decíamos públicamente", dice Michael Mina, profesor adjunto de epidemiología en la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de la Universidad de Harvard.

"En el momento en que vimos que el virus se estaba extendiendo por todo el este de Asia, el sudeste asiático y hasta Oriente Medio, todo ello a las pocas semanas de su descubrimiento, deberíamos haberlo declarado como virus pandémico. No lo hicimos; el mundo no lo hizo y para mí eso fue el comienzo de la inacción como respuesta", añadió.

Cuando se declaró el COVID como pandemia el pasado mes de marzo, había más de 118.000 casos confirmados del virus en 114 países y más de 4.000 muertes. Muchos países europeos se cerraron esa misma semana ante el aumento de las hospitalizaciones.

Exactamente un año después, hay más de 117 millones de casos y 2,6 millones de muertes en todo el mundo, lo que supone un aumento del 99.000% en el número de infecciones.

Sin embargo, la declaración del 11 de marzo de 2020 se hizo sin bombo y platillo -en perspectiva, menos del necesario- y el director general de la OMS advirtió sobre el uso del término "pandemia".

"Pandemia no es una palabra que se use a la ligera o sin cuidado", dijo el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, defendiendo su llamamiento porque los casos se habían multiplicado por 13 en dos semanas y el número de países afectados se había triplicado. "Es una palabra que si se usa mal puede causar un miedo irracional o una aceptación injustificada de que la lucha ha terminado, lo que lleva a un sufrimiento y una muerte innecesarios".

Ahora, muchos expertos coinciden en que ésta es probablemente la peor pandemia en un siglo, ya que está trastornando la vida de las personas en todo el mundo y se compara ya con la pandemia de gripe española de 1918, responsable de decenas de millones de muertes.

Algunos expertos han denunciado una complacencia mundial para abordar la COVID-19 como una pandemia desde el principio.

¿Qué es una pandemia?

Se considera una pandemia cuando la propagación de una nueva enfermedad se produce a nivel mundial o hay riesgo de que una nueva enfermedad se propague a nivel mundial. Según la OMS, las pandemias anteriores a menudo han sido causadas por virus de la gripe animal.

La primera pandemia del siglo XXI fue la de la gripe H1N1 entre 2009 y 2010. Se estima que el virus causó entre 100.000 y 400.000 muertes en el primer año, según la OMS.

La peor pandemia del siglo XX, por su parte, fue la de la gripe española de 1918, que se calcula que mató a entre 20 y 50 millones de personas en todo el mundo.

El virus SARS-CoV-2 que causa el COVID-19 es el primer coronavirus que provoca una pandemia.

Los países ignoraron la declaración de emergencia sanitaria mundial de la OMS

La OMS declaró la pandemia más de un mes después de declarar el COVID-19 como emergencia de salud pública de interés internacional (PHEIC) el 30 de enero de 2020. En ese momento, había menos de 100 casos y ninguna muerte fuera de China, según la OMS.

Muchos expertos han afirmado que los primeros errores a nivel mundial, como la falta de pruebas PCR y la falta de equipos de protección para los médicos, contribuyeron a la rápida propagación del virus en varios países durante el mes de febrero.

La COVID-19 fue la sexta epidemia declarada como PHEIC o emergencia sanitaria de preocupación mundial según el Reglamento Sanitario Internacional de 2005 de la Organización Mundial de la Salud.

Las anteriores PHEICs incluyen el H1N1, la poliomielitis de tipo salvaje, el ébola (en 2014 y 2019) y el virus del Zika.

"La declaración de pandemia no forma parte de la arquitectura de la OMS, no tiene un significado legal como el de una PHEIC [emergencia sanitaria mundial]", dijo Clare Wenham, profesora adjunta de política sanitaria mundial en la London School of Economics.

Así que la declaración de pandemia fue probablemente un "uso del lenguaje para intentar animar a los gobiernos a tomar en serio la amenaza porque la PHEIC no había sido tan efectiva como se esperaba".

Una PHEIC es el nivel más alto de alarma según la legislación internacional, según la OMS, y fue acordada como tal por los estados miembros para que esto desencadenara una acción colectiva.

De hecho, el Dr. Tedros dijo en marzo, al declarar la pandemia, que los funcionarios de la OMS estaban alarmados por el nivel de "inacción" de los gobiernos para detener la propagación del COVID-19, y siguió insistiendo en que todavía era posible frenar la propagación del virus mediante la realización de pruebas, el rastreo y el aislamiento de los casos.

Los expertos han criticado a los gobiernos por su falta de preparación y reacción tras la declaración de la OMS del COVID-19 como emergencia sanitaria mundial.

¿La declaración de pandemia llegó demasiado tarde?

Mina dijo que habló con las principales empresas de tests a principios de 2020 y que éstas le dijeron que no estaban seguras de producir masivamente pruebas de COVID-19.

"Si la OMS hubiera dicho en enero que esto era obviamente una pandemia, por definición ya, eso habría dado a las empresas un par [de] meses de ventaja para empezar a construir su infraestructura de pruebas", dijo en respuesta a Euronews en una conferencia de prensa en Harvard.

También se ha criticado a la OMS por declarar tarde la emergencia sanitaria mundial: un comité de la OMS se reunió el 22 de enero y decidió no declarar una PHEIC, pero luego revirtió esa decisión apenas una semana después, ya que la situación evolucionó rápidamente.

"La PHEIC está diseñada para ser una llamada de atención normativa y hacer que los gobiernos se despierten al riesgo y comiencen a prepararse", dijo Wenham.

"Por muchas razones, esto no ocurrió como se esperaba a principios de 2020", dijo, citando a los gobiernos que no tomaron el riesgo en serio y el poder menguante de la OMS como algunas razones.

Pero añadió que actualmente se necesitan datos completos sobre si los gobiernos tomaron medidas tras las declaraciones de emergencia sanitaria de la OMS.

El lunes, el director de emergencias de la OMS, el Dr. Mike Ryan, dijo que "tal vez tengamos que gritar más fuerte, pero tal vez algunas personas necesiten audífonos".

Algunos dicen que la lenta declaración no hizo más que presagiar los pasos en falso que definirían las respuestas de COVID-19.

Hay consecuencias importantes si no se mira lo que está escrito en la pared, si no se adopta un enfoque basado en los hechos y si no se dice: "Esto es una pandemia, hagámoslo saber al mundo", dice Mina. "Estamos viendo que los restos de ese tipo de pensamiento continúan hoy en día".

Mina está investigando actualmente sobre las pruebas rápidas y dice que no entiende por qué las autoridades se muestran reticentes a dejar que la gente se haga las pruebas en casa sin receta.

"A un año de esta pandemia, después de todo lo que hemos visto, todavía estamos hablando de si la gente necesita una receta de un médico para hacerse una prueba de COVID... me parece espantoso en este momento", dijo Mina.

Afirmó que el examen de los primeros días pone de manifiesto "nuestra incapacidad para estar realmente a la altura de los organismos gubernamentales y los responsables políticos para hacer frente a este virus de la manera necesaria".