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Resuelto el misterio de cómo los habitantes de la Isla de Pascua podían beber agua del mar

Resuelto el misterio de cómo los habitantes de la Isla de Pascua podían beber agua del mar
Derechos de autor  Karen Schwartz/AP
Por Parisa Hashempour
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Cuando los europeos llegaron por primera vez a la Isla de Pascua se sorprendieron al ver a los indígenas bebiendo directamente agua del mar. Junto con los famosos moáis de la isla, esta peculiaridad de la naturaleza se agregó a la lista local de misterios.

Los investigadores descubrieron más tarde que el suministro de agua potable provenía de "filtraciones costeras" de agua dulce. Pero este mes, han descubierto algo más.

Con la ayuda de drones, los investigadores han logrado entender mejor cómo la gente de Rapa Nui históricamente aprovechó el suministro de agua para nutrir a las comunidades locales. Esta investigación puede incluso allanar el camino para futuros estudios sobre el agua, la sequía y la prevención de la sequía.

Usando tecnología para encontrar agua dulce en el mar

Según Robert DiNapoli, investigador asociado postdoctoral en estudios ambientales y antropología en la Universidad de Binghamton, el agua de lluvia en la Isla de Pascua se hunde directamente a través del lecho rocoso poroso en un acuífero subterráneo (un cuerpo de roca porosa o sedimento donde se concentra el agua).

Estos luego emergen a lo largo de la costa como algo conocido como "filtraciones costeras", es decir, bolsas de agua dulce que se filtran al océano.

Mlenny/Alexander Hafemann/Getty
La Isla de Pascua no tiene fuentes de agua dulce en la isla, por lo que sigue siendo un misterio cómo sobrevivieron sus antiguos habitantes.Mlenny/Alexander Hafemann/Getty

El estudio, realizado por DiNapoli y otros investigadores de la Universidad de Binghamton, adoptó tecnología moderna para localizar focos de esta filtración costera, lo que permite un enfoque más sistemático para encontrar agua dulce.

Los investigadores utilizan tecnología de drones con cámaras termográficas para identificar la filtración costera, una práctica utilizada en estudios similares en lugares como Hawái.

DiNapoli explica que en algunos de estos lugares en la costa, sale tanta agua de las filtraciones que es básicamente fresca. "Es algo salada, pero no desagradablemente salada... Básicamente, no es el agua con el mejor sabor".

Descubriendo vías fluviales históricas

Los antropólogos descubrieron que, además de recolectar agua dulce de focos de filtración costera, los habitantes de Rapa Nui construyeron presas submarinas en el océano para mantener el agua dulce y de mar separados y construyeron pozos con los que redirigieron el agua del acuífero antes de llegar al mar.

La isla no alberga ríos ni arroyos y solo tiene tres pequeños lagos de cráteres que pueden secarse durante períodos de sequía. Esto significa que el agua dulce es una necesidad escasa en la isla.

"Se enfrentaron a un lugar muy difícil para vivir y se les ocurrieron estas interesantes estrategias de supervivencia", dice DiNapoli. Es un ejemplo interesante de cómo la gente respondió a las limitaciones de la isla, agrega.

Allanando el camino para futuras investigaciones sobre sequías

Lugares como la Isla de Pascua ya son propensos a las sequías debido al suministro limitado de agua dulce. Esto los sitúa entre las comunidades más vulnerables a la escasez de agua, ya que el cambio climático agrava estos fenómenos naturales.

Los resultados del presente estudio servirán como base para un proyecto de investigación derivado, financiado por una subvención de National Geographic, que busca comprender cómo funcionan las filtraciones costeras durante períodos de sequía prolongada.

Los investigadores de la Universidad de Binghamton realizaron su anterior estudio durante una sequía de varios años, que provocó que dos de los tres lagos de cráter en Rapa Nui se secasen.

Erlantz Pérez Rodrígue /Getty
Los investigadores pensaban antes que las estatuas podrían haber marcado dónde estaba el agua dulce.Erlantz Pérez Rodrígue /Getty

"Identificamos estas filtraciones costeras alrededor de la isla. Eso sugiere que cuando la isla experimenta estos eventos de sequía, las filtraciones son una de las últimas fuentes de agua que se ven afectadas", dijo DiNapoli.

Como las filtraciones costeras todavía estaban presentes a pesar de las condiciones secas, los investigadores tienen razones para creer que el agua puede permanecer en los acuíferos subterráneos durante períodos prolongados de tiempo antes de filtrarse al océano.

55 millones de personas sufren sequía cada año

Anualmente, 55 millones de personas se ven afectadas por la sequía y el 4% de la población mundial experimenta escasez de agua. La ONU ha establecido un Objetivo de Desarrollo Sostenible, que dice que todas las personas deben tener acceso al agua y al saneamiento para 2030.